AMSTERDAM - Een team van Amerikaanse en Chinese onderzoekers is erin geslaagd om specifieke herinneringen van muizen te wissen met een techniek die mogelijk ook ooit op mensen kan worden toegepast.

De onderzoekers van de Georgia School of Medicine en East China Normal University maakten bij hun experiment gebruik van het eiwit CaMKII, dat een grote rol speelt bij het opslaan en oproepen van informatie in de hersenen van zowel muizen als mensen.

Met een genetische behandeling slaagden ze erin om de productie van de stof handmatig 'aan' en 'uit' te zetten in het brein van enkele proefmuizen.

Al snel bleek dat de wetenschappers met het eiwit herinneringen konden wissen bij de dieren. Ze testten dat bij muizen die ze eerst hadden blootgesteld aan kleine elektrische schokjes.

Angstig

Het is al langer bekend dat de muizen net als mensen een ervaring koppelen aan een bepaalde plek. Als ze bijvoorbeeld terugkeren op een plaats waar ze een lichte stroomschok hebben gekregen, komt die herinnering weer boven en gedragen ze zich angstig.

Door de hersenen van de muizen precies op zo'n moment een overdosis CaMKII te laten produceren, slaagden de wetenschappers erin om de herinnering te blokkeren en zelfs compleet te wissen uit het geheugen van de dieren. Toen de muizen later nog eens terugkeerden op de plek van de stroomschokken, gedroegen ze zich alsof daar nooit iets was gebeurd.

Speeltjes

Met dezelfde behandeling lukte het de wetenschappers ook om muizen een aantal speeltjes te geven en daarna de herinnering aan het speelgoed te wissen. De dieren gedroegen zich steeds opnieuw alsof ze de speeltjes voor het eerst zagen.

De overige herinneringen van de muizen - aan bijvoorbeeld de rest van hun omgeving en soortgenoten - leken niet aangetast door het experiment.

Mensen

De wetenschappers benadrukken dat hun onderzoek nog in de kinderschoenen staat, maar ze achten het mogelijk dat de techniek ooit kan worden gebruikt om ook selectief herinneringen in de hersenen van mensen te wissen.

"Herinneringen zijn natuurlijk cruciaal voor onze overleving, aldus onderzoeker Joe Tsien van Georgia School of Medicine in de Britse krant Daily Telegraph. "Maar het selectief verwijderen van belemmerende herinneringen zoals traumatische ervaringen uit een oorlog of een bepaalde fobie zou veel mensen aan een beter leven kunnen helpen."

Tsien zou de techniek echter niet zomaar voor elke herinnering willen gebruiken. "Als iemand een slechte relatie heeft met een andere persoon, dan is het niet de oplossing om een pil te nemen die alle slechte herinneringen aan diegene uitwist."