AMSTERDAM - Als olifanten elkaar kwijt zijn, communiceren ze over grote afstanden met voor mensen onhoorbare bromtonen. Dat hebben Amerikaanse biologen aangetoond met een experiment in een dierenpark.

Hoofdonderzoekster Katherine Leighty van de University of Georgia bracht bij vijf olifanten halsbanden aan met een sterke geluidsrecorder en een gps-ontvanger. De dieren werden daarna weer losgelaten in hun leefgebied in het dierenpark Disney's Animal Kingdom in Florida.

Uit het experiment bleek al snel dat de olifanten soms over grote afstanden met elkaar communiceerden. De dieren produceerden dan zonder zichtbare aanleiding een laag gebrom. Na zo'n bromgeluid werd er gereageerd door andere olifanten, die soms wel 2,5 kilometer verderop liepen.

Lage frequentie

Het gebrom van de olifanten heeft een dusdanig lage frequentie (tussen de 13 en 35 hertz) dat het geluid niet hoorbaar is voor mensen. Maar volgens de onderzoekers zijn de tonen van groot belang voor de dieren.

"Het is voor hen een methode om met elkaar te communiceren over grote en kleine afstanden', verklaarde Leighty tegen Discovery Channel. 'We hebben ontdekt dat de olifanten de geluiden gebruiken om de identiteit én de locatie van hun groepsleden te bepalen." De studie van Leighty verklaart voor het eerst hoe het kan dat olifanten bijna altijd de weg terug vinden naar hun kudde , zelfs als ze heel ver zijn afgedwaald.

Negeren

De dieren vinden echter niet altijd gehoor met hun bromtonen. Olifanten die minder goed zijn 'bevriend' willen elkaars geluiden nog wel eens negeren, zo beweren de onderzoekers. "Je kunt hun gedrag vergelijken met dat van pratende mensen", zegt Leighty. "Als ze niet reageren, betekent dat niet altijd dat ze niks hebben gehoord."