AMSTERDAM - De NASA bestudeert de mogelijkheid om een toekomstige maanbasis van elektriciteit te voorzien met een kernreactor. Er zijn twee bedrijven gecontracteerd om een proefmodel te bouwen.

Het onderzoek naar kernenergie heeft vooral te maken met het voornemen van de NASA om in 2020 een permanente basis aan te leggen op de maan. Volgens het plan zou het onderkomen van de astronauten moeten worden voorzien van 40 kilowatt aan elektriciteit - net zo veel als acht gemiddelde huishoudens verbruiken.

Wetenschappers van de NASA zien kernenergie als een betrouwbaardere bron van 'ruimtestroom' dan zonnepanelen, die tot nu toe werden beschouwd als de meest logische energieleveranciers voor toekomstige ruimtekolonies.

Betrouwbaarder

"Het probleem met zonne-energie op de maan is dat je, afhankelijk van de locatie, soms wel 14 dagen lang in het donker kan zitten", zegt projectleider Lee Mason tegen de Amerikaanse website www.space.com. "We denken dat kernenergie in dat opzicht betrouwbaarder is, zowel bij zon als bij duisternis."

De NASA heeft in 1965 al eens een ruimteschip gelanceerd met een nucleaire reactor als energiebron: de SNAP - 10A. Maar dat apparaat begaf het na 43 dagen.

Maankernreactor

De ruimteorganisatie heeft nu twee bedrijven gecontracteerd (Sunpower Inc en Barber Nichols Inc) die een ontwerp hebben gemaakt van een 'maankernreactor'. Op de eerste tekeningen bevinden beide apparaten zich onder het maanoppervlak, dat in theorie als schild zou kunnen dienen tegen nucleaire straling.


Foto: NASA | Artist impression van een maankernreactor

De ontwerpen worden dit jaar verder uitgewerkt. Eén van de twee gecontracteerde bedrijven mag uiteindelijk in 2013 een simulatiemodel van de kernreactor bouwen op aarde (nog zonder kerntechnologie). Eenmaal op de maan moet de kernreactor volgens de NASA werken op basis van kernsplitsing, waarbij warmte wordt opgewekt die kan worden omgezet in energie.

"We willen een systeem dat acht jaar mee kan zonder enig onderhoud", aldus projectleider Mason. "De technologie daarvoor bestaat al lang."