Capaciteit menselijk geheugen blijkt onverwacht groot

AMSTERDAM - Het menselijk brein kan veel meer informatie opslaan dan tot nu toe werd aangenomen. Amerikaanse wetenschappers hebben dat aangetoond met een test waarbij proefpersonen duizenden afbeeldingen gedetailleerd in hun geheugen moesten prenten.

De onderzoekers van het Massachussets Institute of Technology (MIT) toonden proefpersonen tijdens het experiment 3000 plaatjes van de meest uiteenlopende objecten, zoals afstandbedieningen, auto's en kunstgebitten.

De afbeeldingen verschenen één voor één op een computerscherm en bleven steeds 3 seconden in beeld.

Voorwerpen

Later op de dag werd vastgesteld hoe gedetailleerd de proefpersonen de plaatjes hadden onthouden. Ze kregen steeds twee afbeeldingen van voorwerpen voor hun neus en moesten aangeven of ze die eerder hadden gezien.

Soms ging het om exact dezelfde afbeeldingen als in de eerste vertoning. Maar vaak keken ze ook naar een ander exemplaar van eenzelfde object (bijvoorbeeld een ander type afstandbediening) of een afbeelding waarin een detail (een kleur, of de situatie) was veranderd.

Details

De scores van alle proefpersonen waren opvallend goed. Ze herkenden 87 tot 92 procent van de beelden die hen eerder waren getoond. Vooral de details die ze hadden onthouden, verrasten de onderzoekers.

"De deelnemers herinnerden zich bijvoorbeeld niet alleen dat ze een kast hadden gezien op een plaatje", zo verklaart onderzoeker Timothy Brady op de website van het MIT. "Maar ook dat de deur van de kast op een kier stond".

De resultaten van het onderzoek zijn deze week gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Vervagen

Hersenwetenschappers gingen er tot nu toe vanuit dat de kleinste details van herinneringen snel vervagen als ze in het brein worden opgeslagen. Maar de nieuwe bevindingen spreken die theorie tegen.

Vooral de capaciteit van het visuele geheugen is waarschijnlijk veel groter dan gedacht. "Als je veel details van elk object in je geheugen opslaat, kost dat veel meer opslagruimte", aldus hoofdonderzoekster Aude Olivia.

Situatie

Toch is de werking van het geheugen volgens haar ook afhankelijk van de situatie. "Bij deze studie gebruikten we alleen objecten uit het dagelijks leven, zoals een afstandbediening, dollarbiljetten en boterhammen. De resultaten zouden waarschijnlijk anders zijn geweest als we de proefpersonen hadden gevraagd om abstracte kunstwerken in hun geheugen te prenten."

Op een speciale website van het MIT is het mogelijk om de geheugentest van de onderzoekers zelf te maken.

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie