AMSTERDAM - Kraaien kunnen menselijke gezichten tot in detail herkennen en onthouden. Dat hebben Amerikaanse wetenschappers aangetoond met experimenten waarbij ze maskers droegen.

De onderzoekers van de University of Washington vingen eerst een groot aantal kraaien op de universiteitscampus en voorzagen de dieren van een ringetje om hun poot.

Terwijl ze dat deden, bedekten ze hun hoofd met een griezelig masker om te testen of de vogels hun gezicht registreerden.

In de daaropvolgende maanden maakten de wetenschappers een aantal keer een wandelingetje over het universiteitsterrein met het masker op hun hoofd. Ze merkten dat ze op die momenten veel agressiever werden benaderd door kraaien, dan wanneer ze het masker niet droegen.

Behoedzaam

Voor hoofdonderzoeker John Marzluff kwam de conclusie van het experiment niet als een verrassing. Het was hem al vaker opgevallen dat de kraaien op de universiteit extra behoedzaam reageren wanneer er wetenschappers in hun buurt komen, die regelmatig vogels vangen voor onderzoek.

De bioloog vroeg zich echter af hoe geavanceerd het 'gezichtsherkenningsysteem' van de kraaien was. Marzluff herhaalde het experiment daarom met een groot aantal realistische maskers van menselijke gezichten.

Proefpersonen

De onderzoekers vingen opnieuw enkele tientallen kraaien, terwijl ze de verschillende vermommingen droegen. Daarna lieten ze de dieren weer los en werden de maskers uitgedeeld aan willekeurige proefpersonen, die hun eigen gezicht ermee bedekten tijdens een wandeling over de campus. Sommige deelnemers aan het experiment kregen echter ook een masker dat niet was gebruikt tijdens het vangen van de kraaien.

Al snel bleek dat die laatste groep nauwelijks last had van de kraaien. Maar wederom reageerden de vogels agressief op de maskers die wel bij de vogelvangst waren gebruikt. Sommige proefpersonen voelden zich zelfs bedreigd door de kraaien. "De vogels schreeuwden zich schor toen ik langsliep", zo verklaarde vrijwilliger Bill Pochmerski in de New York Times. "En het was duidelijk dat ze niet zomaar kwaad waren, ze waren kwaad op mij."

Profiteren

Volgens John Marzluff bewijst het experiment dat kraaien het vermogen hebben om individuele gezichten van mensen te herkennen. "Kraaien zijn blijkbaar goed in staat om te bepalen wie ze moeten vermijden en van wie ze kunnen profiteren'', aldus de onderzoeker. "Ik denk dat de vogels daardoor gemakkelijker overleven in onze buurt en mogelijk zelfs voordeel halen uit onze aanwezigheid."