AMSTERDAM - Een Amerikaanse studie heeft nieuw bewijs opgeleverd voor de theorie dat iedereen via zes stappen met elke andere persoon ter wereld in contact kan worden gebracht. De onderzoekers analyseerden meer dan 30 miljard MSN- berichten.

Het onderzoek naar de zogenaamde 'kleine wereld-theorie' is uitgevoerd door Microsoft. De onderzoekers hadden toegang tot een database met gegevens van meer dan de helft van alle MSN-gebruikers ter wereld.

Ze konden precies zien welke personen elkaar hadden opgenomen in hun contactenlijst en wie berichtjes naar elkaar hadden gestuurd. Al snel kwamen ze tot de conclusie dat elke gebruiker via gemiddeld 6.8 tussenschakels in contact kan worden gebracht met een willekeurige andere MSN'er.

Brieven

Tot nu toe was het enige 'bewijs' voor de kleine wereld-theorie een experiment dat de Amerikaanse sociaal psycholoog Stanley Milgram in de jaren zestig uitvoerde. Hij deelde honderden geadresseerde brieven uit aan willekeurige voorbijgangers in verschillende Amerikaanse steden.

Milgram gaf hen de opdracht om de brief persoonlijk aan de geadresseerde te geven. Als de proefpersonen diegene niet kenden, moesten ze het poststuk doorgeven aan iemand die misschien wel tot de kennissenkring van de geadresseerde zou behoren.

Term

De brieven die uiteindelijk op het juiste adres arriveerden, waren door de handen van gemiddeld 5.5 personen gegaan. Door het onderzoek ontstond dan ook de populaire term 'six degrees of separation' - iedereen zou via zes tussenschakels met elke andere persoon ter wereld zijn verbonden.

Veel wetenschappers beschouwen het experiment van Milgram echter als ongeldig, omdat maar een heel klein deel zijn brieven daadwerkelijk op de plaats van bestemming aankwam. De brieven die verloren gingen, nam hij niet mee in de conclusie van zijn onderzoek.

Bewijs

De studie van Microsoft lijkt een betrouwbaarder bewijs voor de kleine wereld-theorie, ook al is het aantal tussenschakels in het onderzoek met 6.8 iets groter.

"Mensen vertellen elkaar graag dat iedereen heel dicht bij elkaar staat en dat de wereld eigenlijk maar heel klein is", aldus hoofdonderzoeker Eric Horvitz. "Door de grootschaligheid van dit onderzoek laten we zien dat er een kern van waarheid zit in die legende. Ik vind het vrij schokkend dat iedereen via een vast aantal schakels met de rest van de mensheid is verbonden."