AMSTERDAM - De NASA is dichtbij een definitieve keuze voor de locatie van de eerste permanente maanbasis. Uit nieuw onderzoek blijkt dat de beoogde plek - een krater bij de zuidpool van de maan - veel ouder is dan altijd werd aangenomen. De kans is daardoor groter dat er ijs ligt.

De zogenaamde Shackleton-krater wordt al jaren gezien als een van de meest geschikte plekken voor een maanbasis. Op de top van de krater schijnt de zon onafgebroken, zodat woon- en onderzoeksruimtes in theorie kunnen worden voorzien van zonne-energie.

De bodem van de krater ligt permanent in de schaduw. Dat is een belangrijke voorwaarde voor de vorming van ijs, waaruit water kan worden gewonnen.

Ouder

Nu blijkt uit Amerikaans onderzoek naar gegevens van de Europese ruimtesonde Smart-1 dat de Shackleton-krater ook nog eens veel ouder is dan gedacht: 3,6 miljard jaar in plaats van 1 miljard jaar. Volgens ruimtedeskundigen is de kans op het vinden van ijs daardoor extra groot.

Het ijs zou een overblijfsel moeten zijn van komeetinslagen op de maan. "Er is daar veel meer tijd voorbij gegaan,dan we dachten", zegt onderzoeksleider Ben Bussey van Applied Physics Laboratory in het wetenschappelijke tijdschrift Nature. "Het is dus aannemelijk dat er in de loop van miljarden jaren een aanzienlijke ijsvoorraad is blijven liggen na komeetinslagen in de krater."

Blauwdruk

De NASA lijkt dan ook dichtbij een definitieve keuze voor de Shackleton-krater als de locatie van een 'maanstad', die in 2024 zou moeten verrijzen. Op een persconferentie liet een woordvoerder van de ruimtevaartorganisatie vorige week weten dat de blauwdruk voor de permanente basis al in de maak is. De stad zou een 'menselijk' uiterlijk moeten krijgen.

"Hoe meer het gebied straks lijkt op een stad met straten en huizen, hoe beter dat is voor de mensen die er straks mogelijk zes maanden zullen wonen", aldus NASA-woordvoerder Matt Leonard in de Britse krant The Times.

"Voor de eerste astronauten zal het er misschien nog eenzaam zijn. Maar uiteindelijk is het ook de bedoeling dat er entertainment komt. We onderzoeken zelfs of het mogelijk is om het signaal van kabel-televisie via de ruimte door te sturen, zodat ze hun favoriete soaps kunnen blijven volgen."