WASHINGTON - De Amerikaanse Marslander Phoenix is in de nacht van zondag op maandag (Nederlandse tijd) veilig geland op de noordpool van de rode planeet.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA ontving twee uur later de eerste beelden die camera's in de robot van de omgeving hebben gemaakt.

De laatste minuten van de landing waren het gevaarlijkste onderdeel van de ruim negen maanden en 680 miljoen kilometer lange reis. NASA-technici hadden zondag besloten geen gebruik meer te maken van de laatste mogelijkheid om de baan van de sonde te wijzingen.

"In mijn dromen had het niet perfecter kunnen gaan", zei projectmanager Barry Goldstein van het NASA-controlecentrum in Pasadena, Californië. De robot bevindt zich op vlak terrein en heeft zijn zonnepanelen, die onontbeerlijk voor de energievoorziening zijn, kunnen ontvouwen.

Parachute

De Phoenix kwam met een snelheid van 5,7 kilometer per seconde de atmosfeer van Mars binnen en moest toen een reeks procedures uitvoeren. De sonde kwam na het uitwerpen van een parachute en het ontsteken van remraketten rond 01.38 uur op drie poten tot stilstand. Een kwartier later wist de vluchtleiding op aarde te melden dat de missie is gelukt.

Het landen op Mars is een van de spannendste manoeuvres in de ruimtevaart. Van de elf missies voor Phoenix die sinds 1971 hebben geprobeerd op de rode planeet te landen, slaagden slechts vijf in hun poging.

Leven

Phoenix was 4 augustus gelanceerd vanaf Cape Canaveral in Florida. Met een 2,5 meter lange robotarm moet het onder meer gaan zoeken naar waterijs dat begraven ligt onder de noordelijke pool van het Marsoppervlak. Na onderzoek moet duidelijk worden of microbiologisch leven ooit mogelijk is geweest op Mars.