AMSTERDAM - Aan de hand van onderzoek naar een van de meest vreemd ogende dieren -het vogelbekdier- zijn honderden wetenschappers veel meer te weten gekomen over het ontstaan van mensen en zoogdieren.

Het vogelbekdier heeft de snavel van een eendachtige, de bonte vacht van een zoogdier en de poten en de staart hebben kenmerken van een reptiel. Officieel is het een zoogdier, omdat het vogelbekdier haar jongen voedt met moedermelk.

Omdat het dier ook eieren legt (zoals een vogel), de mannetjes met gif gevulde hielen hebben (zoals sommige reptielen) en een staart heeft die op de staart van een bever lijkt, heeft het een vreemde combinatie kenmerken van diverse diersoorten.

Grap

Engelse wetenschappers die het vogelbekdier eeuwen geleden ontdekten, beschouwden hun vondst als een grap van Australiërs, die de snavel en de poten van een eend aan een bever hadden vastgemaakt.

"Op het eerste gezicht lijkt het alsof het vogelbekdier het resultaat was van een evolutionair ongeluk", zegt Francis S. Collins, directeur van de Amerikaanse National Human Genome Research Institute, dat de studie heeft gefinancierd.

"De resultaten van dit onderzoek kunnen van onschatbare waarde zijn om te begrijpen hoe zoogdieren biologische processen ontwikkelen", aldus Collins tegenover persbureau Associated Press.

Mens

Door het vergelijken van de genen van het vogelbekdier met die van de mens en andere zoogdieren, hopen de wetenschappers lacunes in de kennis over zoogdieren te verhelpen.

Meer dan honderd wetenschappers uit de Verenigde Staten, Australië, Japan en andere landen namen deel aan het onderzoek. Hun werk wordt toegevoegd aan de groeiende lijst van dieren waarvan het genetisch materiaal is ontrafeld.

De resultaten van het onderzoek verschijnen donderdag in het wetenschappelijke tijdschrift Nature.

Onderzoek vogelbekdier