China heeft in de nacht van maandag op dinsdag (21.30 uur Nederlandse tijd) een verkenner gelanceerd die op de maan stenen moet verzamelen. De missie, Chang'e 5 genoemd, moet half december terugkeren op aarde.

De Europese ruimtevaartorganisatie ESA ondersteunt China bij de missie. De maanmissie is vertrokken vanaf een ruimtebasis op het zuidelijke eiland Hainan. Na een paar dagen vliegen moet de Chang'e 5 aankomen op zijn bestemming, Mons Rümker genoemd.

Mons Rümker is een oude vulkanische formatie op het noordelijk halfrond van de maan. Die is ongeveer een miljard jaar geleden gevormd en is daarmee jonger dan veel plekken op de maan die tot nu toe verkend zijn.

Twee weken lang schept de Chang'e 5 bodemmateriaal op, tot op een diepte van 2 meter. Het is de bedoeling dat hij daarna met ongeveer 2 kilo aan maanstenen terugkeert naar de aarde. In de loop van december moet hij landen op de uitgestrekte grasvlakten van Binnen-Mongolië. Wetenschappers kunnen de stenen dan onder de apparatuur in hun labs leggen. Zo willen ze een beter beeld krijgen van de samenstelling en de geschiedenis van de maan.

Het gaat om een complexe missie. Een ruimtevaartuig moet van de aarde gelanceerd worden, de oversteek van bijna 400.000 kilometer maken, in een baan rond de maan komen, veilig landen en materiaal verzamelen, maar moet daarna opnieuw gelanceerd worden, de oversteek terug maken en ook veilig op aarde landen.

China lanceert raket naar de maan om stenen op te halen
61
China lanceert raket naar de maan om stenen op te halen

Voor het eerst sinds 1976 maanstenen naar de aarde

Het is voor het eerst sinds 1976 dat een stuk maan naar de aarde komt. De missie Luna 24 van de Sovjet-Unie vloog in augustus 1976 naar de maan en keerde tien dagen later terug met 170 gram stenen. De twaalf Amerikanen die op de maan hebben rondgelopen, hebben ook stenen mee terug genomen.

China is de afgelopen decennia steeds actiever in de ruimtevaart. Het land werkt heel af en toe samen met een ander land, maar doet het voor het grootste deel zelf. In 2003 ging voor het eerst een Chinese 'taikonaut' de ruimte in en in 2013 landde voor het eerst een Chinees karretje op de maan. Eerder dit jaar vertrok een onbemande Chinese verkenner naar Mars, waar deze volgend jaar moet aankomen. In de komende jaren wil China ook een eigen ruimtestation bouwen.