Het vertellen van kleine leugens, de zogeheten leugentjes om bestwil, activeert een gebied in de hersenen waardoor er gemakkelijker grotere leugens worden verteld. 

Dit blijkt uit onderzoek dat is gepubliceerd in Nature Neuroscience

In de hersenen zit een moreel gedeelte, genaamd amygdala, dat aangeeft dat liegen niet goed is. Nu blijkt hoe vaker er kleine leugens worden verteld, hoe minder snel dit gedeelte getriggerd wordt. 

Bij dit onderzoek werd aan veertig paren gevraagd hoeveel centen er in een pot zitten. Aan de deelnemers werd verteld dat zij een financiële beloning zouden krijgen als hun schatting nauwkeurig zou zijn. Toen werd verteld dat liegen over het aantal centen voordelig voor de een, maar nadelig voor hun partner zou zijn, werd er in eerste instantie lichtelijk overdreven. Dit leidde tot een sterke reactie in de amygdala, blijkt uit hersenscans. Maar: hoe meer werd overdreven, hoe minder groot de amygdala-reactie was. 

Escaleren

Dokter Tali Sharot, een van de onderzoekers: "Als we voor persoonlijk gewin liegen, produceert onze amygdala een negatief gevoel waardoor de mate waarin we bereid zijn te liegen beperkt wordt. Deze reactie verdwijnt echter als we doorgaan met liegen. Hierdoor kunnen leugentjes om bestwil leiden tot het vertellen van grotere leugens."

De onderzoekers geloven dat hetzelfde principe ook kan verklaren waarom geweld kan escaleren. Ze gaan verder onderzoeken of deze daden van oneerlijkheid inderdaad gekoppeld zijn aan een afgestompte emotionele reactie, en of hetzelfde effect optreedt bij ander gedrag.