Door het coronavirus zijn wereldwijd al tal van sportwedstrijden afgelast, maar er bestaat een virtuele wereld waar het virus niet regeert. E-sportsevenementen vieren in deze sportloze periode hoogtijdagen en lijken populairder dan ooit.

Neem een kijkje op het Instagram-account van een willekeurige profrenner en je ziet ongetwijfeld video's en foto's voorbijkomen van virtuele wedstrijden. Toprenners als Geraint Thomas, Rigoberto Urán, Simon Yates en ook Annemiek van Vleuten zijn op hun hometrainer gesprongen en werken via Zwift, een virtuele wereld waarin profrenners en amateurs met en tegen elkaar kunnen rijden, wedstrijden af.

Formule 1-coureurs Max Verstappen en Lando Norris racen online bijna iedere dag tegen elkaar en voetballers meten alleen nog hun krachten op de virtuele velden van FIFA. Niet alleen de tribunes in de spellen zijn goed gevuld; de wedstrijden worden thuis vanaf de bank bekeken door tienduizenden mensen.

"Er komen in deze periode steeds meer online wedstrijden en evenementen bij", ziet ook Robbin Boer, voorzitter van de Nederlandse E-sportbond. "Kijk bijvoorbeeld naar de Formule 1 waar alle afgelaste races wél online kunnen worden verreden. Tegelijkertijd gaan ook de meeste e-sportswedstrijden die al op het programma stonden gewoon door, dus het aanbod is enorm."

Tour de France-winnaar Geraint Thomas nodigt zijn Instagram-volgers uit om tegen hem te racen via Zwift. (Foto: Instagram)

Alternatief EK tussen voetballers op FIFA

Een van die nieuwe evenementen is een alternatief EK voetbal dat wordt georganiseerd door online platform 433. Een week nadat het bericht naar buiten kwam dat het toernooi van komende zomer niet zou doorgaan, werd virtueel al wél de eerste wedstrijd van het Europese toernooi afgewerkt.

Het decor van dit EK: FIFA 20, het populairste voetbalspel ter wereld. Ieder land dat aan het EK meedoet, wordt vertegenwoordigd door een voetballer. Zo bestuurt Internazionale-spits Romelu Lukaku de controller van België en komt Manchester City-verdediger Aymeric Laporte namens Frankrijk in actie. Timothy Fosu-Mensah, die bij zijn club Manchester United dit seizoen nog niet speelde vanwege een knieblessure, vertegenwoordigt Nederland.

Timothy Fosu-Mensah vertegenwoordigt Nederland op het alternatieve EK. (Foto: Getty Images)

'Veel organisaties willen juist nu samenwerken'

De openingswedstrijd tussen het België van Lukaku en het Zwitserland van Arsenal-middenvelder Granit Xhaka werd donderdagmiddag via YouTube al live bekeken door 150.000 mensen. Volgens 433-CEO Juul Manders was het niet moeilijk om de spelers voor het toernooi te strikken. "Deze voetballers volgen ons via Instagram en weten wat wij doen", zegt Manders, die met het account van 433 liefst 27 miljoen volgers heeft.

"We kunnen daarom makkelijk met ze in contact komen." Bijkomend voordeel voor de spelers: "Bij ons hoeven ze geen vragen te beantwoorden van journalisten en kunnen ze gewoon doen waar ze lol in hebben. Soms lijken we dat weleens te vergeten, maar die jongens zijn zelf ook voetbalfans. Zij vinden het ook gewoon leuk om aan dit soort dingen mee te doen."

Manders merkt dat juist in deze weken de interesse in zijn platform toeneemt. "Veel organisaties benaderen ons om iets te organiseren. Er is heel veel weggevallen en mensen zitten noodgedwongen thuis. Daar proberen wij op in te springen."

Norris tikt Verstappen van de baan in online racespel
49
Norris tikt Verstappen van de baan in online racespel

'Moet keuzes maken tussen de races waar ik aan meedoe'

Voor simracecoureur Rudy van Buren zijn deze weken drukker dan ooit. Eind 2017 werd hij uitgeroepen tot snelste gamer ter wereld, waarna hij twee jaar lang als simulatorcoureur van het Formule 1-team van McLaren werkte. Dit seizoen verricht hij simulatorwerk voor Formule E-team Mahindra.

"Ik moet echt keuzes maken tussen de races waar ik aan meedoe", zegt Van Buren, die een week geleden nog de beste was in een simrace tegen onder anderen oud-Formule 1-coureurs Stoffel Vandoorne, Nico Hülkenberg en Juan Pablo Montoya.

"Natuurlijk bevinden we ons wereldwijd in een heel treurige situatie. Maar wij als simracecommunity kunnen nu wel ons moment pakken. Er zijn veel topcoureurs die tijd overhebben en gaan simracen. Dat is niet alleen leuk, maar levert ook extra aandacht op."

Formule 1-coureur Max Verstappen is veel aan het simracen. (Foto: Red Bull)

'Racewereld en simwereld hebben elkaar nodig'

Wat de opkomst van de diverse online toernooien op de lange termijn voor de populariteit van e-sports gaat doen, is volgens de E-sportbond nog afwachten. Volgens voorzitter Boer helpt het wel dat een zender als Ziggo Sport, dat vorig weekend op zaterdag en zondag virtuele Formule 1-races live uitzond, veel aandacht besteedt aan e-sports. Ook FOX Sports zendt geregeld virtuele wedstrijden uit.

"De mensen die sport willen zien, hebben nu weinig keuze om ergens anders naar te kijken", aldus Boer. "Hopelijk wordt daarmee ook een nieuw publiek bereikt en duiken meer mensen de gamewereld in."

Simracer Van Buren, die met zijn bedrijf Flow racesimulators verhuurt, merkt nu al dat de populariteit van het simracen enorm toeneemt. "Het zijn razend drukke weken voor ons, al moeten we ook reëel zijn; als de verschillende autosportklassen weer beginnen, zal er voor ons een stukje wegvallen."

"Tegelijkertijd versterkt de racewereld de simwereld en andersom ook. We hebben elkaar nodig. Ons publiek wordt groter en ik weet zeker dat een deel van deze nieuwe mensen bij ons zal blijven hangen."