Jan Groenendijk (18) en Roel Boomstra (23) gaan vanaf zaterdag niet alleen uitmaken wie zich de eerste Nederlandse wereldkampioen dammen sinds 1984 mag noemen, ze proberen samen met hiphoplabel Top Notch ook het imago van hun sport op te vijzelen.

De twee jonge grootmeesters hadden het dammen weleens eerder gepromoot op een basisschool, maar deze woensdagochtend in Den Haag is de sfeer net wat anders. "Ronnie Flex was er ook, dus de kinderen waren dolenthousiast", zegt Boomstra in de lerarenkamer van de De Larey School met een glimlach.

Ronnie Flex, de rapper die vorig jaar samen met Lil' Kleine een megahit had met Drank & Drugs, is niet de eerste persoon die je associeert met dammen ("er is niet heel veel drank en drugs in het dammen", lacht Groenendijk), maar doordat zijn label Top Notch het wereldtitelgevecht omarmd heeft, is hij het die "de nummer één en twee dammers van de wereld" introduceert aan de kinderen van groep 7 en 8.

"Het was superleuk, man", zegt Ronnie Flex even later. "Ik denk dat ik de brug was tussen de professionele dammers en de kids. Ik heb op de basisschool wel eens gedamd, maar het gaat me niet zo zeer om het dammen. Ha, ik heb net verloren van een meisje van een jaar of elf. En ook gewoon écht verloren, het ging niet gelijk op of zo."

"Waar het mij om gaat is dat twee boys van eigen bodem om de wereldtitel gaan strijden. Ik ben iemand die het nice vindt mensen te supporten die iets goed kunnen. Als iemand goed kan schilderen, vind ik het ook leuk om te zien."

Bovendien ziet de 24-jarige Ronnie Flex wel degelijk een parallel tussen hem en de twee dammers. "Ik denk dat we de kids met z'n allen hebben bijgebracht dat als je iets leuk vindt om te doen en als je er tijd in stopt, dat je kan worden wat je wil. Ik denk dat Jan, Roel en ik dat alle drie uitstralen voor die kids."

Boomstra, die moet bekennen dat hij tot voor kort niet wist wie Ronnie Flex was, noemt het 'twee verschillende werelden die elkaar ontmoeten'. "Dammen en Top Notch is een verrassende combinatie, maar dat maakt het alleen maar leuk. Bovendien zijn er ook wel overeenkomsten. We willen allemaal het beste bereiken, alleen op een heel ander vlak."

Inspiratie

Kees de Koning (45) is een trouwe krantenlezer noch een groot sportliefhebber en dus was het toeval dat de oprichter van Top Notch vorig jaar november na het WK dammen op een krantenartikel over Groenendijk stuitte.

"Ik wist niks van Jan, maar zijn verhaal - hoe hij als 17-jarige uit niets kwam en bijna wereldkampioen werd - vond ik zo spannend, een jongensboek", zegt De Koning. "Dus ik heb meteen een afspraak met hem gemaakt."

Groenendijk stond zo zelf voor een grote verrassing, vlak nadat hij in Emmen vriend en vijand had verrast door slechts één punt tekort te komen om de Rus Alexander Georgiev van zijn negende wereldtitel af te houden.

"Het was echt ongelooflijk dat Kees me belde. Ik moet heel eerlijk bekennen dat ik nog nooit van Kees de Koning had gehoord, maar het was een heel leuk gesprek. Kees zei: 'Nu het duidelijk is dat je een tweestrijd gaat spelen om de wereldtitel, willen wij er alles aan doen om dat te ondersteunen.'"

Het was de geboorte van een op het oog onwaarschijnlijke verbintenis tussen hiphop en dammen. "Ik vind het geen gekke combinatie, voor mij voelt het heel logisch", aldus De Koning. "Ik vind het een meer logische combinatie dan veel andere associaties tussen een bedrijf en een sport."

"Wat wij als bedrijf tof vinden is om jonge mensen een kans te geven om het beste uit zichzelf te halen. Het idee is om voor inspiratie te zorgen. Het is wetenschappelijk bewezen dat kinderen beter kunnen leren als ze aan denksporten als dammen en schaken doen. Wij willen het idee overbrengen dat het leuk is om mee te doen. Niet iedereen hoeft profvoetballer te worden."

Levendig

Je hoeft Groenendijk en Boomstra, die als nummer drie van het WK van vorig jaar mag strijden om de wereldtitel omdat regerend wereldkampioen Georgiev zich in maart om onduidelijk redenen terugtrok, niet te vertellen wat het imago van hun sport is.

"Dammen wordt toch gezien als een beetje suf", stelt Groenendijk. "Deze boost had onze sport dus wel nodig. Roel en ik proberen het dammen weer wat levendig te krijgen, een nieuwe wind door de damwereld te blazen. En ja, dat proberen we nu door met rappers op stap te gaan om de jeugd aan te spreken."

Vooroordelen over het dammen zijn echter niet zo één-twee-drie weg te vagen, zo bleek ook dinsdag bij een perspresentatie voor het WK op de veertigste verdieping van de Haagse Toren in Den Haag.

"Wat ik daar het meest hoorde, is dat de sport zo stoffig is", zegt De Koning. "Maar volgens mij is ons beeld stoffig. Als je Jan en Roel in de supermarkt tegenkomt, dan zou je misschien op het eerste gezicht denken dat het 'nerds' zijn. Maar geef ze een podium en dan blijkt wat voor fascinerende en charismatische jongens het zijn."

"Ik vind deze twee jongens extreem stoer. En het is fascinerend dat ze nog zo jong zijn. Bij veel andere sporten kun je niet zo uit het niks aan de top komen, maar in het dammen maakt het niet uit wat je leeftijd is."

Wat dat betreft is het net muziek, waar hiphopgroep New Wave in tien dagen op Schiermonnikoog een zeer succesvol album kan maken en een halfjaar later tot veler verrassing de Popprijs 2015 krijgt.

"Iedereen was vorig jaar verbijsterd over New Wave", zegt De Koning, die aan de wieg van de groep stond. "Net zoals een jaar geleden nog niemand van Jan had gehoord. Dat zijn wat mij betreft de leukste verhalen; selfmade, zonder grote club erachter. Als je goed bent en talent hebt, dan kun je doorbreken."

Rapvideo

Ronnie Flex is al naar zijn volgende afspraak als Groenendijk en Boomstra in de lerarenkamer van de De Larey School worden overgehaald om nog één potje te dammen. Ze willen niks weggeven aan de ander een paar dagen voor de start van de belangrijkste tweestrijd uit hun carrière, maar hoe langer het potje duurt, hoe minder beide grootmeesters willen verliezen.

"Bij De Wereld Draait Door op dinsdag pakte ik Jan, maar nu pakte hij me weer terug", lacht Boomstra na afloop. "En dit staat ook op camera, dus ik kan het moeilijk ontkennen."

Vanaf zaterdag gaat het er pas echt om, wanneer Groenendijk en Boomstra hun eerste van vier partijen in Groningen spelen. Daarna verplaatst de strijd zich naar Wageningen (drie partijen), waarna de finale in Den Haag is (vijf partijen).

De dammer met de meeste punten na twaalf partijen is de winnaar - mits hij minimaal drie partijen gewonnen heeft - en de eerste Nederlandse wereldkampioen sinds Harm Wiersma in 1984. En wie weet, misschien ook wel de eerste wereldkampioen dammen met een eigen rapvideo.

"Ik ben niet zo muzikaal als Jan, dus dan zal ik flink moeten gaan oefenen", zegt Boomstra. "Maar met een jaar training kan veel gebeuren, zei Ronnie Flex tegen de kinderen, dus misschien slaat dat ook op rappen."