Hij wordt sinds vorig jaar al gezien als de beste basketballer ter wereld, maar inmiddels wordt Golden State Warriors-vedette Stephen Curry (27) zelfs vergeleken met Michael Jordan. Hoe een speler - en zijn team - een complete sport veranderen.

De Steph Curry-hype start al anderhalf uur voor de start van elke NBA-wedstrijd, wanneer de regerend meest waardevolle speler (MVP) van de grootste basketbalcompetitie ter wereld aan zijn strak gechoreografeerde warming-up begint.

In een kwartier dribbelt Curry met twee ballen, werkt hij aan zijn passing en schiet hij uit alle mogelijke posities - zelfs vanuit de spelerstunnel. Duizenden fans komen inmiddels speciaal hiervoor ruim voor aanvangstijd naar het stadion.

"Ik heb nog nooit gezien dat zoveel mensen naar een warming-up komen kijken", zei Luke Walton, destijds de interim-coach van de Warriors, eind vorig jaar tegen de San Francisco Chronicle. "Het lijkt wel alsof hij een dier uit een dierentuin is."

"Het is waanzinnig om te zien hoe Curry bezig is met de fundamentals van het basketbal", stelt Hakim Salem (38), in het verleden hoofdcoach van Groningen en Amsterdam en momenteel assistent-bondscoach van het Nederlandse vrouwenteam en basketbalanalist bij Ziggo Sport. "Ik geniet ervan dat de beste speler ter wereld voor de wedstrijd zo bezig is met dribbelen, passen en schieten."

"Ik ben er als coach altijd een voorstander van geweest om aan de basiskwaliteiten te werken. Dat doe ik elke maandag, ook met profs. Sommigen vonden dat verschrikkelijk, dribbelen met twee ballen, passen, schieten. Bij Curry is dat normaal. Hij werkt keihard aan zijn basis, zelfs in de warming-up."

Video: De warming-up van Curry:

Voorprogramma

En dat is pas het voorprogramma. Het is in de wedstrijden dat Wardell Stephen Curry en Golden State de NBA in een wurggreep houden. Het begon vorig seizoen met het beste reguliere seizoen uit de geschiedenis van de Warriors (67 zeges, 15 nederlagen), het eerste NBA-kampioenschap voor de ploeg uit Oakland sinds 1975 en de eerste MVP-award voor Curry.

Dit seizoen zijn de statistieken van de guard van 1 meter 91 alleen maar beter geworden. Hij leidt de NBA met een gemiddelde van bijna 31 punten per wedstrijd; hij verbrak vorige week al zijn eigen record van meeste driepunters in het reguliere seizoen (286) terwijl er nog 24 duels te spelen waren; en de Warriors (55 zeges met nog 21 duels te gaan) zijn onder zijn leiding op jacht naar het NBA-record voor de meeste overwinningen in één seizoen (72), dat op naam staat van de Chicago Bulls uit het seizoen 1995-1996 van sterspeler Jordan.

"Steph is veel beter dan vorig seizoen", aldus Warriors-hoofdcoach Steve Kerr vorige week. "En dat is beangstigend, want hij was vorig jaar al de MVP."

Video: De beste driepunters van Curry dit seizoen:

Schutter

Zijn schot - het schot dat letterlijk vanaf alle posities op het veld raak lijkt te kunnen gaan -  is het handelsmerk van Curry. "Hij is absoluut de beste schutter uit de geschiedenis van het basketbal, ik denk niet dat we daar nog aan hoeven te twijfelen", vindt Salem. "Zijn schot is waanzinnig. Dag in dag uit werkt hij daaraan en ik vind het een genot om naar te kijken."

Dat Curry een begenadigd schutter zou worden, is ook erfelijk bepaald. Zijn vader Dell Curry speelde tussen 1986 en 2002 voor vijf verschillende NBA-teams en geldt als een van de beste driepuntschutters van zijn tijd.

Curry senior kwam echter nooit verder dan 164 driepunters in één jaar, iets wat Curry junior nu in minder dan een half seizoen voor elkaar krijgt.

"Steph Curry is de allerbeste, maar de NBA heeft zelf voor een revolutie gezorgd door de regels te veranderen", zegt Geert Hammink (46), die tussen 1993 en 1996 acht NBA-duels speelde, waaronder drie voor de Warriors. "Het succes van de Warriors en Curry is daar een gevolg van."

De voormalig center en huidig zaakwaarnemer doelt daarbij op het feit dat de NBA sinds de jaren negentig verschillende maatregelen heeft doorgevoerd om fysiek verdedigen vrijwel onmogelijk te maken. Hierdoor zijn lange mannen niet langer in het voordeel ten opzichte van relatief kleine en iele spelers als Curry.

"Het hele spelletje is veranderd", aldus Hammink, zelf 2 meter 13. "Twintig jaar geleden had elk team vijf goede centers, nu zijn er nog vijf dominante centers in de hele NBA. Binnen die regels kan Curry uitblinken."

"Of dat goed is voor het basketbal, weet ik niet. Maar het is zeker goed voor de NBA en zijn businessmodel. De NBA wil echt een attractie maken van het basketbal, ook voor 'leken'. En dat gebeurt door de nieuwe regels, iedereen begrijpt dat het leuk is als de bal er vanaf de middenlijn wordt ingeschoten."

Buitenaards

Drie stappen na de middenlijn - en bijna twaalf meter vanaf de basket - is waarvandaan Curry vorige week zaterdag de basketbalwereld verbaasde door het winnende schot te maken tegen de Oklahoma City Thunder, een van de andere titelkandidaten in de NBA.

Video: De winnende driepunter tegen de Thunder:

Het was het perfecte einde van een week waarin Curry in vier wedstrijden gemiddeld 43,8 punten maakte en 61 procent van zijn driepuntspogingen raak schoot (33 van de 54). "Wat hij momenteel doet, is nog nooit op deze manier gedaan", loofde Kerr zijn sterspeler.

De buitenaardse statistieken van Curry zorgen niet alleen voor loftuitingen. Oscar Robertson, die tussen 1960 en 1974 in de NBA speelde en geldt als een van de beste basketballers aller tijden, impliceerde dat het succes van Curry meer het gevolg is van slechte defensies dan van de goede aanval van de Warriors. "Wat mij betreft begrijpen de huidige coaches het spelletje niet", aldus de voormalig guard tegen ESPN.

"Ik denk dat Robertson niet per se kritiek had op de Warriors", stelt Hammink. "Het is een feit dat je niet meer één tegen één kan verdedigen in de NBA. Acht van de tien keer word je afgefloten als je fysiek probeert te verdedigen."

"Had Curry in de jaren negentig dezelfde dingen kunnen doen tegen topverdedigers als Gary Payton en Michael Jordan? Nee. Zou hij nog steeds heel erg goed zijn geweest? Ja. Zo'n schot als tegen de Thunder was altijd vrijwel onmogelijk geweest om te verdedigen. Maar Curry had in het verleden wel fysiek sterker moeten zijn om het een heel seizoen vol te houden."

Jordan

Dat voorbehoud weerhouden Amerikaanse media en generatiegenoten er niet van om Curry de laatste weken steeds vaker op gelijke hoogte te plaatsen met grootheden uit het verleden als Kareem Abdul-Jabbar, Jordan en Shaquille O'Neal.

"Stephen Curry is belachelijk", twitterde LeBron James, die tot vorig jaar algemeen werd beschouwd als de beste basketballer ter wereld, na het winnende schot van Curry tegen de Thunder. "Ik heb nog nooit zo iemand als hij gezien in de geschiedenis van het basketbal."

Volgens Hammink en Salem is het door de grote verschillen tussen de huidige NBA en de NBA van de vorige eeuw heel lastig om een eerlijke vergelijking te maken.

"Curry verandert het hele basketbal", aldus Salem. "Hij is uniek, zoals Jordan, Abdul-Jabbar en O'Neal ook uniek waren. Maar je kan hem niet goed vergelijken met spelers uit andere tijden, en dat moet je ook niet willen; Steph Curry moet gewoon Steph Curry zijn."

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend