Ze had nu eigenlijk professioneel basketbalster moeten zijn, maar in plaats daarvan is Brittany Bowe sinds vorig seizoen Ireen Wüst voorbijgestreefd als de meest succesvolle schaatsster ter wereld. Het unieke verhaal van de 27-jarige Amerikaanse, die komende week bij de WK afstanden haar wereldtitels op de 1000 en 1500 meter hoopt te prolongeren.

Haar doel om olympiër te worden - de primaire reden waarom ze het zonnige en vertrouwde Florida inruilde voor Salt Lake City om een totaal onbekende sport te beoefenen - had ze bereikt, maar Brittany Bowe zat na de Olympische Winterspelen van Sotsji in 2014 diep in de put.

"Je hoorde na de Spelen veel verhalen van Nederlanders die zeer teleurgesteld waren omdat het hen niet gelukt was om goud te winnen, maar niks is erger dan wat Brittany in Sotsji heeft meegemaakt", aldus Desly Hill, die Bowe al vijftien jaar kent en momenteel de trainster is van de ploeg (Team Stressless) waar de Amerikaanse onder contract staat.

Bowe, die pas op 22-jarige leeftijd voor het eerst op schaatsen stond, grossierde in het olympische seizoen in wereldbekermedailles op de 1000 en 1500 meter, maar op de Spelen zelf kon ze haar favorietenrol niet waarmaken. Met een achtste plek op de 1000 en een veertiende plaats op de 1500 meter was Bowe in de Adler Arena het symbool voor de falende - en door een pakkenrel geteisterde - Amerikaanse langebaanploeg.

"Ik heb veel met Brittany gepraat na die Spelen en ze was echt volkomen van de kaart", zegt Hill bijna twee jaar later. "En niet eens omdat het haar niet gelukt was om olympisch kampioene te worden, maar omdat ze nu niet meer de vijf gouden medailles die Bonnie Blair in haar carrière heeft behaald, kan verbeteren."

"Dat vond ze het grootste probleem; ze zag zichzelf niet meer de meest succesvolle Amerikaanse vrouw ooit bij de Winterspelen worden."

Zomerspelen

Het tekent Bowe, die geen doel kan bedenken dat onhaalbaar is. Hill: "Er zijn niet veel mensen die de lat zo hoog leggen en vervolgens ook daadwerkelijk geloven dat het ze gaat lukken als Brittany. Ze is wat dat betreft echt een wonderbaarlijk persoon."

De in Australië geboren maar al lang in Nederland woonachtige trainster, die net als Bowe uit het inline-skaten komt, besloot daarom dat ze haar protegé een nieuwe prikkel moest geven na het debacle aan de Zwarte Zee.

"Ik heb na de Spelen tegen Brittany gezegd: 'Daag jezelf uit, waarom probeer je niet ook de Zomerspelen te halen als basketbalster?' Natuurlijk moet ze eerst wat bereiken op de Winterspelen van 2018, maar het is een optie de we hebben besproken."

“Niks is erger dan wat Brittany in Sotsji heeft meegemaakt”
Trainster Desly Hill

"Het zou me dus niet verbazen als Brittany na de Spelen van 2018 zal proberen om terug te keren in het basketbal om te kijken of ze ook op de Zomerspelen actief kan zijn. Ik heb dat vijf jaar geleden al voorspeld."

Dat ambitieuze idee wordt in Louisville, Kentucky met een gulle lach onthaald. "Hé, ik weet dat er heel veel goede basketbalsters zijn in de Verenigde Staten", zegt Chancellor Dugan, die tussen 2006 en 2010 de coach was van Bowe toen ze namens Florida Atlantic University (FAU) op het hoogste universiteitsniveau van Amerika basketbalde.

"Maar ik zou nooit zeggen dat er iets onmogelijk is voor Brittany. Er zijn gekkere dingen gebeurd dan dat zij zich in 2020 in de olympische basketbalselectie zou spelen. Als Brittany iets écht wil, dan is er absoluut een kans dat het haar gaat lukken."

Bekijk hoogtepunten van de basketbalster Bowe:

Ocala

De temperatuur in Ocala, een stadje in het noordoosten van Florida van ruim vijftigduizend inwoners, duikt zelden onder het vriespunt. Schaatsen was dan ook een van de weinige sporten die een jonge Brittany Bowe niet beoefende in haar geboorteplaats.

"Ze was in haar jeugd echt een tomboy", stelt Dugan, die inmiddels coach is van de basketbalsters van Bellarmine University. "Ze deed mee aan alle mogelijke sporten, of dat nou met jongens of meisjes was. Zo is ze opgevoed door haar ouders; om nooit op te geven en altijd de beste te willen zijn. Haar ouders hebben haar van jongs af aan discipline meegegeven en haar alle kansen gegeven om te slagen."

Bowe kreeg sporten van huis uit mee, want vader Mike is al decennia basketbal- en American football-coach op scholen in Florida, terwijl moeder Debbie een baan als lerares combineerde met het coachen van cheerleaders op een kleine universiteit in Ocala.

“ Ik kan geen bochten rijden, I suck at this sport”
Brittany Bowe in 2012

Daar, op het College of Central Florida, maakte een 2-jarige Brittany al indruk door tijdens de rust van basketbalwedstrijden met twee ballen tegelijk te dribbelen. Op de basisschool gooide ze ooit zeventien keer drie slag in een honkbalwedstrijd voor jongens en ook met voetbal kon Bowe zich meten met de beste leeftijdsgenoten - jongen of meisje - uit haar staat.

"Brittany is absoluut de meest talentvolle atlete die ik ken", aldus Hill. "Er is niemand zoals zij. In een van haar eerste jaren op de universiteit kwam ze na slechts drie weken voorbereidingstijd naar de WK inline-skaten en won ze alsnog."

Overstap

Het was het inline-skaten, waarin ze tussen 1996 en 2008 in totaal 32 WK-medailles behaalde, dat Bowe uiteindelijk naar de ijsbaan zou leiden. In 2010 zag ze, terwijl ze plannen maakte om in Europa haar geluk te gaan beproeven als basketbalster, hoe landgenoten en voormalig inline-skaters als Heather Richardson en Chad Hedrick actief waren op de Winterspelen van Vancouver en dat wakkerde definitief het olympische vuur in haar aan.

"In haar tijd op FAU hebben we het vaak over schaatsen gehad, het Amerikaans olympisch comité had haar al eerder gevraagd om de overstap naar het ijs te maken", herinnert Dugan zich.

"Brittany had absoluut haar plek kunnen vinden als profbasketbalster in Europa, maar ze moest en zou naar de Spelen. Ik heb haar altijd gezegd dat ze moest doen wat ze wilde doen en ik heb nooit enige twijfel gekend of ze het ook als schaatsster zou gaan redden."

“Brittany had absoluut haar plek kunnen vinden als profbasketbalster in Europa, maar ze moest en zou naar de Spelen”
Basketbalcoach Chancellor Dugan

Dugan maakte namelijk van dichtbij mee hoe Bowe zich in vier jaar tijd ontwikkelde van een eendimensionale basketbalster die in haar eerste seizoen amper speeltijd kreeg omdat ze te veel fouten maakte, tot de negende speelster uit de historie van FAU die minimaal duizend punten heeft gescoord voor de universiteit.

"Brittany kijkt nooit achterom en leert altijd van haar fouten", zegt de basketbalcoach. "En ik denk dat ze op haar best is als mensen aan haar twijfelen, als ze zeggen dat ze iets niet kan. Dat maakt haar zo speciaal als atlete, samen met haar explosiviteit. Dat kon je zien bij het basketballen, en nu ook bij het schaatsen."

Tapijt

Twee jaar nadat ze in juli 2010 voor het eerst op schaatsen stond, begon Bowe echter zelf te twijfelen of ze het wel zou gaan redden in haar nieuwe sport. De huidige wereldrecordhoudster op de kilometer had in haar eerste wereldbekerseizoen (2011/2012) haar potentie getoond met twee vijfde plaatsen op de 1000 meter, maar ze eindigde meestal ver buiten de top tien.

Het leidde ertoe dat Bowe in een gesprek met Hill en Michel Mulder - de olympisch kampioen 500 meter die ook uit het inline-skaten komt - uitriep: 'Ik kan geen bochten rijden, I suck at this sport.'

"We hebben vervolgens met z'n drieën gezegd dat we dit kunnen omdraaien", verhaalt Hill over de scène in een Best Western een jaar of twee voor de Spelen van Sotsji. "Michel stond zelfs op en hielp Brittany om op het tapijt in de hotelkamer een goede bocht te simuleren."

“Brittany is absoluut de meest talentvolle atlete die ik ken”
Trainster Desly Hill

In het pre-olympische seizoen wist Bowe vervolgens in Erfurt op de 1000 meter haar eerste World Cup-zege te boeken. Inmiddels staat de teller op dertien wereldbekeroverwinningen, vier medailles bij de WK afstanden (waarvan twee gouden), één wereldtitel sprint (2015) en drie wereldrecords; twee op de 1000 en één op de 1500 meter.

In de komende weken, bij de WK afstanden in Kolomna (11 tot en met 14 februari) en het WK sprint in Seoul (27 en 28 februari) zal de voormalig basketbalster uit Florida favoriet zijn om haar erelijst nog verder uit te breiden en om te bewijzen dat ze Ireen Wüst echt is voorbijgestreefd als de beste schaatsster ter wereld.

Bowe zal echter nooit te makkelijk denken over een groot toernooi. "Na de Spelen van 2014 zullen we nooit het idee hebben dat het gat met de concurrentie comfortabel is", zegt Matt Kooreman, de Amerikaanse coach die nog steeds de dagelijkse training van Bowe in Salt Lake City op zich neemt. "Wat er mis ging in Sotsji zit altijd in ons achterhoofd."

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend