Max Verstappen was tijdens zijn veelbesproken debuutjaar in de Formule 1 op geen enkele manier uit zijn evenwicht te brengen. De jongste F1-coureur ooit overtrof ook zijn eigen verwachtingen.

''Ik kon niets doen aan de problemen met de Renault-motor. Ik kon alleen mijn best doen en proberen om andere coureurs uit te remmen'', aldus Verstappen in een interview met NU.nl.

Het was tekenend voor de volwassenheid waarmee de achttienjarige Nederlander direct indruk maakte in de koningsklasse van de autosport. In dienst van Toro Rosso, het opleidingsteam van Red Bull, wist hij telkens weer de aandacht op te eisen met spectaculaire inhaalacties.

Consequent finishen in de top tien om WK-punten te verdienen lukte hem aanvankelijk niet, mede door technische problemen aan de Renault-motor. Later in het seizoen pakte Verstappen wel met regelmaat punten. Zo zette hij een serie neer van zes races in de punten en werd hij zelfs twee keer vierde.

Je debuutjaar in de Formule 1 zit erop. Hoe voelt dat?

"Ik ben heel tevreden over het hele seizoen. Eerlijk gezegd had ik vooraf niet verwacht dat het zo goed zou gaan. En dat ik zo veel nominaties en prijzen zou krijgen. Sinds de eerste Grand Prix heb ik natuurlijk heel veel ervaring opgedaan door alles wat we hebben meegemaakt."

"Nu voel ik me nog wat relaxter dan in het begin. Niet dat ik echt druk voelde aan het begin van het jaar, maar je weet dan niet wat er gaat gebeuren, hoe goed de auto is en hoe goed je het zelf gaat doen in de Formule 1. Dat is me allemaal meegevallen. Ik had wel verwacht dat we WK-punten zouden scoren, maar niet dat het er 49 zouden zijn. De twee vierde plaatsen, in Hongarije en de Verenigde Staten, zijn ook boven verwachting."

Er is een duidelijk verschil tussen de eerste helft van je seizoen, waarin je twee van de negen races in de top tien finishte, en de tweede helft, waarin je dat deed in acht van de tien wedstrijden. In hoeverre heeft dat te maken gehad met jouw leerproces?

"Natuurlijk hebben we in de eerste helft veel technische problemen gehad, anders hadden we nog wel meer punten binnengehaald. En natuurlijk moest ik nog ervaring opdoen. Vanaf het begin van het seizoen gingen er allerlei kleine dingetjes fout: vaak met de motor, maar ook duurden pitstops te lang. Dat soort dingen maakte het lastig. Het leren omgaan met de banden was lastig omdat ze zo gevoelig zijn, al ging dat steeds beter. Het afstellen van de auto was zowel voor de engineers in het team als voor mij een leerproces."

Een boel coureurs hebben hun Formule 1-debuut gemaakt bij Toro Rosso. Hoe heb jij je onderscheiden?

"Dat is altijd moeilijk te vergelijken omdat iedere coureur in een andere auto heeft gezeten. Maar ik ben blij met mijn inhaalacties en dat ik op zich sterke races heb kunnen rijden. En ik denk dat het heel belangrijk is om altijd hard te werken, zeker ook om aardig gevonden te worden binnen het team. Anders gaan de mensen echt niet hard voor je rennen."

Jouw vader Jos heeft gezegd dat je dit jaar van een jongen een volwassen vent geworden bent. Voelt dat voor jou ook zo?

"Ik heb dit jaar meer meegemaakt en geleerd dan ooit tevoren. Ook omdat je meer op jezelf bent aangewezen: meer reizen, meer interviews, meer pers om je heen. En ik ben achttien geworden en heb nu mijn rijbewijs. Maar mijn vader is er wel elke race bij geweest. Dat vind ik belangrijk, zowel om dingen te regelen als wanneer ik vragen had of tips wilde. Omdat we alles in de aanloop samen hebben gedaan, is het voor mijn gevoel fijn als ik vanuit de auto in de spiegel kijk en mijn vader in de garage zie staan. Dat geeft me een relaxt gevoel. Ik zou dat niet hét geheim noemen, maar voor mij maakt het wel veel uit."

Men vergelijkt jou nog wel eens met Jos en zijn eerste seizoen in de Formule 1, in 1994. Maar hij reed voor Benetton, had Michael Schumacher als teamgenoot en moest alles zélf leren. Hoe anders is jouw situatie geweest?

"Enorm. Ten eerste omdat mijn teamgenoot Carlos Sainz ook debuteerde en we allebei foutjes hebben gemaakt. Schumacher zat op een ander niveau, had het hele team om zich heen gekregen en kon zo toen kampioen worden. Mijn vader heeft ook niet dezelfde opleiding gehad als ik, dan is het lastig om qua prestaties zelf zo goed voorbereid te zijn. Hij werd dat jaar wel twee keer derde, ik weet niet of dat vergelijkbaar is met mijn twee vierde plaatsen. Uiteindelijk is het knapper om op het podium te staan, ook al scheelt het maar één plek. Je moet er toch staan."

Je hebt gezegd dat dat misschien wél gelukt was als je minder motorproblemen zou hebben gehad. Had er echt veel meer in gezeten als Renault voor een betere motor had gezorgd?

"Ja, natuurlijk. Vergeleken met andere motoren kwamen we een seconde per rondje tekort. Als je dat doorrekent, hadden we vaker echt heel goede resultaten kunnen behalen. Ik weet niet precies wat er nou fout is gegaan bij Renault. Er zijn veel factoren: het budget. de juiste mensen binnenhalen, allemaal van dat soort dingen."

"Op een gegeven moment wisten we dat er dit seizoen geen verbetering zou komen. Het heeft dan weinig zin om bij de pakken neer te gaan zitten. Het team kon daar op de circuits ook weinig aan doen, het ging mis bij de motorenafdeling in Frankrijk. Daar konden wij niets aan veranderen. Ik kon alleen maar mijn best doen. En proberen om andere coureurs op de baan uit te remmen!"

Hoe schat jij de kans in dat het volgend jaar beter wordt qua motoren? Er wordt gezegd dat Toro Rosso volgend jaar met Ferrari rijdt.

"Iets beter. Ik weet nog niet precies wat er gaat gebeuren, maar er zijn wel goede geluiden dat we een motor met meer vermogen krijgen."

En wat moet of wil jíj doen om volgend jaar succesvol te zijn?

"Net wat beter zijn dan dit jaar. Het is nu nog moeilijk te zeggen hoe goed de auto zal zijn. Nog wat vaker in de punten en kwalificeren in de top tien – dat is dit jaar geloof ik tien van de negentien races gelukt en een paar keer zaten we er heel dicht bij."

Wat zou de Formule 1 volgens jou nog kunnen leren?

"Dat vind ik moeilijk om te zeggen. Ik klaag nergens over. Dat inhalen lastig is? Dat vind ik niet, in de Formule 3 is dat moeilijker. Al zouden de motoren wel iets meer gelijk moeten zijn voor iedereen. Nu wordt het kampioenschap gewonnen door wie de beste motor heeft, en niet door iets anders. Dat is het enige wat ik vanuit de regels zou willen veranderen."

Proberen jij en de mensen om je heen goed te regisseren wat we over jouw leven buiten de Formule 1 meekrijgen?

"Ja, zo gaat dat nu. Privé is privé. Dat heeft iedereen denk ik wel, afgezien van Lewis Hamilton. Hij presteert en is weer wereldkampioen geworden, dus daar kun je niets van zeggen, vind ik. Dan maakt het ook niet uit als je elke dag dronken bent, als je maar presteert op het circuit. Als hij dat fijn vindt, moet hij dat lekker doen."

Er kwam wel kritiek op het bericht dat jij naar Monaco bent verhuisd.

"Ik denk dat iedereen in dezelfde situatie hetzelfde zou doen als ik."

Ook kwam er kritiek op het feit dat jij niet genomineerd bent als sportman van het jaar in Nederland. Wat vind jij daarvan?

"Dat maakt voor mij niet uit. Dan kan ik fijn thuisblijven en hoef niet op en neer te rijden. Nominaties zijn mooi, maar van mij hoeft het niet. Dan moet ik weer in een pak aankomen en daar hou ik niet zo van."

Vanuit de internationale en vooral Britse autosportwereld heb je wél veel bekroningen ontvangen.

"Dat is uiteindelijk ook het belangrijkste. Daar wordt gekeken naar de prestaties gedurende het hele seizoen. Ook denk ik dat ze iets beter kunnen inschatten met wat voor een auto je rijdt ten opzichte van de topteams. De waardering van ex-F1-coureurs weegt voor mij natuurlijk toch wel wat zwaarder."

In 2016 rijdt Max Verstappen weer in de Formule 1 voor Toro Rosso. De eerste testdag voor het nieuwe seizoen vindt 22 februari plaats op het GP-circuit bij Barcelona. De eerste race is op 20 maart in Australië.

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend