E-sports met Nederlandse gamer onderweg naar wereldwijd succes

Anderhalf jaar geleden had Thijs Molendijk nog nooit gehoord van een computergame met de naam Hearthstone.

Dit weekeinde en 354 wedstrijden verder is de 21-jarige student bedrijfskunde uit Enschede in de Amerikaanse stad Anaheim plotseling een van de kandidaten voor het goud op de 'Olympische Spelen voor e-Sports', zoals het Amerikaanse zakenblad Fortune het evenement daar bestempelt.

In de Californische stad ligt voor de winnaar van de Hearthstone-competitie een prijzengeld klaar van 100.000 dollar, een slordige 90.000 euro. Vorige maand won Molendijk in Praag ook al 10.000 euro met zijn Europese titel.

"Het WK winnen zal enorm lastig worden", laat Molendijk vanuit Anaheim weten. "Er zijn acht enorm goede spelers over en het niveau ligt dichtbij elkaar. Ik vertrouw in mijzelf en ga alles geven, maar ben ook al supertrots op wat ik bereikt heb."

De Tukker geldt als een wereldster in een snel groeiende tak van computergames, samengebracht onder de noemer e-Sports. Molendijk is een van de acht finalisten in het spel Hearthstone, dat wereldwijd een slordige 30 miljoen spelers per maand telt.

Digitaal kaartspel

Hearthstone laat zich moeilijk omschreven, maar is een digitaal kaartspel waarin strategie en concentratie een grote rol spelen. Het is een mengvorm tussen poker en een computergame. Molendijk noemt zichzelf inmiddels een professional "die er net als een voetballer van kan leven". Hij blinkt uit in één van de vele computergames, zoals Starcraft, Warcraft, League of Legends, Heroes of the Storm en Dota2.

Waar anderen vooral een spelletje zien in het gamen, daar schaart Molendijk e-Sports regelrecht onder de noemer topsport. "Net als bij fysieke sporten zijn de meesten van ons tussen de vijf en tien uur per dag bezig om onszelf verder te ontwikkelen, te verbeteren en met nieuwe strategieën te komen", legt hij uit. 

"Het vraagt een grote motivatie, concentratie en ook uithoudingsvermogen tijdens wedstrijden. Die duren soms twee uur achtereen en elke beslissing kan het verschil tussen winnen en verliezen betekenen."

Pioniers

Onder zijn 'artiestennaam' ThijsNL lijkt Molendijk te worden wat DJ Tïësto (Tijs Verwest) voor de muziekindustrie was en 'Barney' (Raymond van Barneveld) voor het darten: Nederlandse pioniers in een nieuwe discipline die daarmee wereldfaam veroveren. "Er gaat in games wereldwijd al meer geld om dan in de muziek- of filmbranche", zegt hij. 

De wereld van topsporters in computergames is daarom niet meer te negeren, aldus de student. Opvallend is dat de professionele competities op de voet worden gevolgd door fans, die de wedstrijden zowel live in grote sportcomplexen volgen als via livestreams. De wedstrijden zijn te volgen op kanalen als Twitch, een internetdienst die onlangs werd aangekocht door Amazon.com voor 970 miljoen dollar. 

“Er gaat in games wereldwijd al meer geld om dan in de muziek- of filmbranche.”
Thijs Molendijk

Eigen kanaal

Thijs Molendijk heeft op Twitch zijn eigen kanaal, waarop zijn trainingspotjes worden uitgezonden. Zijn matches in Anaheim zijn dit weekeinde live te volgen.

"Het is iets dat in Nederland nog niet zo bekend is, maar toch heb ik rond wedstrijden dagelijks rond de 2000 tot 5000 voornamelijk Nederlandse kijkers", aldus Molendijk. "Er heersen in Nederland nog wat vooroordelen richting gamers. De jonge generatie kijkt al heel anders naar gamen."

Doping

Dat de sport snel volwassen wordt, blijkt wel uit het eerste – kleine – dopingschandaaltje. De Canadees Kory Friesen bleek een ADHD-medicijn Adderall te gebruiken, een middel dat kan worden misbruikt om het concentratievermogen te verbeteren. "We gebruikten het allemaal", aldus de speler, die tot dusver 31.000 dollar aan prijzengeld won.

Het dopingschandaal is niet verrassend, gezien de grote belangen en grote sommen geld die er in e-Sports omgaan. Het is onderweg om een miljarden business te worden, bevestigt ook het Amsterdamse marktonderzoeksbureau Newzoo. 

Geen wonder dat Newzoo recentelijk een kantoor opende in San Francisco, dichtbij Silicon Valley en het hart van de gamesindustrie. Daar zitten de grote Amerikaanse klanten van Newzoo, zoals Facebook, Tencent, Youtube, RiotGames, Logitech, Microsoft, Blizzard, EA, Kingston, Nvidia en Twitch.

113 miljoen mensen

Op een congres in september in San Francisco over e-Sports stelde Newzoo dat wereldwijd zo'n 113 miljoen mensen de sportwedstrijden fanatiek volgen of eraan meedoen. Nog eens 147 miljoen kijkers volgen de wedstrijden zo nu en dan. Opvallend is dat 40 procent van de 250 miljoen kijkers zelf geen computergames speelt.

En de cijfers geven nog meer steile groeipaden aan. In e-Sports gaat in 2017 circa 500 miljoen dollar aan omzet om, in 2020 wordt de 1 miljard dollar bereikt volgens Newzoo. Het bureau merkt op dat gokbedrijven maar ook drankenfirma's als Coca-Cola en Red Bull aansluiting proberen te krijgen bij deze nieuwe markt – en vooral – de doelgroep jongeren.

Bekijk de uitleg van het spel Hearthstone:

Kijksport

E-Sports zijn immers de snelst groeiende tak van sport, stelt ook het befaamde Amerikaanse sporttijdschrift Sports Illustrated. De digitale sport groeit in de VS sneller dan voetbal of karate. "En mocht het u verbazen dat videogames ook tot de kijksporten worden gerekend, dan bent u de enige niet", schrijft SI. 

Het tijdschrift meldt dat de finalekaarten voor het computerspel League of Legends (Riot Games) in het Staples Center in Los Angeles vorig jaar binnen een uur waren uitverkocht. De finale van deze LCS (League of Legends Championship Series) wordt daarom in 2016 gespeeld in het veel grotere World Cup-stadion in Seoul met 40.000 zitplaatsen, gelegen in Zuid-Korea, de bakermat van de e-Sports.

"De Zuid-Koreaanse regering heeft e-Sports al jaren als een officiële sport  bestempeld en het zo ook ondersteund", zegt Wouter Sleijffers, die vanuit Londen met zijn professionele spelersplatform Fnatic aan de weg timmert. Zijn oogmerk: e-Sports verder professionaliseren. Dat gebeurt door profteams samen te stellen en te laten deelnemen aan toernooien over de hele wereld, of het nu League of Legends, Dota 2, StarCraft II, Battlefield 4, CS:GO of andere opkomende computergames zijn.

Infrastructuur

Belangrijk voor de verdere groei van e-Sports is volgens Sleijffers (ex-ASML en ex-Metrixlab) de digitale infrastructuur. Hij noemt de vereiste bandbreedte voor het optimaal spelen van de spellen, maar ook het livestreamen voor het  digitaal kijken naar deze toernooien.

Nederland sluit weldra aan bij die wereldwijde trend van e-Sports, verwacht Sleijffers. Hij verwijst naar de gegevens van Newzoo, die schat dat er in Nederland een kijkerspotentieel van 550.000 mensen is voor e-Sports.
  
De onstuimige groei van e-Sports schrijft hij toe aan de komst van 'multiplayer online games' zoals Quake, Starcraft en Warcraft. Streaming platforms zoals Twitch hebben vervolgens de weg naar de miljoenen fans over de hele wereld geëffend.

“E-Sports is wat dat betreft uitgegroeid tot een aantrekkelijke sport voor kijkers, waarbij onder anderen de wedstrijdanalyses van 'casters' enorm bijdragen aan het gehele product.”
Wouter Sleiffers

'Mid-laners'

In Nederland mogen de e-Sports weliswaar nog niet algemeen bekend zijn, de profspelers uit de lage landen doen volgens hem op het wereldtoneel aardig mee. Behalve Thijs Molendijk noemt hij ook Fabian 'Febiven' Diepstraten, uit zijn Fnatic League of Legends-team, "momenteel een van 's werelds beste 'mid-laners' in de League of Legends-game". Diepstraten speelde al 76.000 dollar aan prijzengeld bij elkaar.

E-Sports zijn in Nederland wellicht nog een slapende reus, buiten onze landsgrenzen zijn stadions als de Mercedes-Benz Arena in Berlijn, Wembley in Londen en Madison Square Garden in New York binnen een uur uitverkocht voor zulke toernooien. "E-Sports is wat dat betreft uitgegroeid tot een aantrekkelijke sport voor kijkers, waarbij onder anderen de wedstrijdanalyses van 'casters' enorm bijdragen aan het gehele product", aldus Sleijffers.

Molendijk sluit zich daarbij aan. "Het kan niet anders of in de komende vijf tot tien jaar vindt ook in Nederland een enorme doorbraak plaats, wordt het op tv uitgezonden en zijn de stadions gevuld", zegt hij.

Het wachten is nu op het Molendijk-effect en een uitverkochte Arena.

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend

Lees meer over:

NUshop

Tip de redactie