Hij is misschien wel de beste tennisser aller tijden en behoort op 34-jarige leeftijd nog steeds tot de meest populaire atleten ter wereld. NU.nl ging op audiëntie bij Roger Federer.

In Dubai heeft hij ook een huis, maar nu is Federer voor even 'thuis’ in Zwitserland, waar hij zelfs meerdere huizen bezit. Vanwege zijn carrière heeft hij weinig tijd om er te zijn. Vrijwel iedere week zit de Zwitser in het vliegtuig.

"En toch denk ik dat ik mijn twee dochters vaker zie dan de meeste vaders", zegt Federer met een trotse glimlach.

"Ik dacht altijd dat de komst van mijn kinderen alles zou veranderen, maar dat is niet het geval. Doordat ik mijn leven goed kan organiseren en de meiden ook meereizen op de tour, breng ik veel tijd met ze door."

De zesjarige tweeling Myla Rose en Charlene Riva is nu ook niet ver bij hem vandaan, net als zijn vrouw Mirka - met wie hij al vijftien jaar samen is - en hun anderhalf jaar oude jongenstweeling Leo en Lenny. Het complete gezin is in Zwitserland.

Voor de verandering zijn de journalisten ook een keer voor hem naar Zwitserland gereisd. Richard Krajicek, directeur van het ABN Amro World Tennis Tournament, heeft in een hotel in Zürich een ontmoeting voor de Nederlandse media gearrangeerd met de grote publiekstrekker van de editie van 2016.

Het wordt zijn negende deelname in Rotterdam, maar voorlopig spreekt Federer vooral over zijn gezin. "Het was de droom van mijn vrouw dat mijn dochters me nog bewust zouden zien spelen in de top", vertelt hij aan de lange zwarte tafel met elf Nederlandse journalisten.

"En die droom is uitgekomen. Hopelijk zien mijn zoons me ook nog bewust spelen, maar daarvoor moet ik nog wel een paar jaar door."

Kleuterjuf

Om ook die droom uit te kunnen laten komen vliegen er naast twee coaches, een fitnesstrainer en een fysiotherapeut ook meerdere au-pairs en een kleuterjuf de wereld rond. Het gezinsleven moet overal doordraaien, terwijl papa Federer jaagt op de volgende ATP-titel.

87 staan er inmiddels op zijn erelijst. Na zeven Wimbledon-titels, vijf keer de US Open, vier keer de Australian Open en eenmaal Roland Garros lijkt de noodzaak allang niet meer aanwezig voor de veteraan. Veruit de meest gestelde vraag aan de Zwitser in de afgelopen jaren is daarom: wanneer stop je ermee? En ook nu wordt die gesteld.

"Het kan plotseling voorbij zijn door een ernstige blessure of doordat de motivatie minder wordt, maar dat is nu niet het geval", antwoordt Federer. "Het vuur brandt nog altijd en ik stap met plezier in het vliegtuig voor ieder toernooi."

Angst om te stoppen heeft de huidige nummer drie van de wereld ook niet. "Ik zou er vrede mee hebben als het morgen over is. Eigenlijk heb ik dat gevoel al een hele tijd. Ik heb niet meer het gevoel dat ik per se op de baan moet staan, ik zou ook zonder kunnen."

“Het is af en toe lastig om de mening van het publiek te begrijpen”
Roger Federer

Zijn prestaties geven Federer voorlopig weinig aanleiding om er een punt achter te zetten. Zijn laatste Grand Slam-titel dateert weliswaar van 2012, maar in 2015 pakte hij toch weer vijf titels en stond hij in de finales van Wimbledon en de US Open.

"Ik mag niet ontevreden zijn over het jaar tot nu toe. Het verlies in de derde ronde van de Australian Open was een grote teleurstelling, maar verder haalde ik vaak een hoog niveau. Alleen de kroon van een Grand Slam-titel ontbrak helaas. Daardoor is het geen topjaar."

Sleutelmoment

Zowel op Wimbledon als de US Open was Novak Djokovic in vier sets te sterk. De Serviër, die ook nog de Australian Open won, was in 2015 met afstand de meest succesvolle tennisser van de wereld.

"Ik moet accepteren dat hij op dit moment ongelooflijk goed is", erkent Federer. "Sleutelmoment in het jaar van Djokovic was zijn reactie op de pijnlijke nederlaag tegen Stan Wawrinka in de finale van Roland Garros. Dat hij die nederlaag van zich af kon zetten en daarna zowel Wimbledon als de US Open won getuigt van grote klasse en maakte 2015 voor hem fantastisch."

Vroeger was vooral Rafael Nadal zijn plaaggeest. Liefst zes keer versloeg de Spanjaard Federer in een Grand Slam-finale. Ook nu nog bestempelt Federer hem als zijn grootste rivaal, hoewel Nadal is afgezakt naar de zevende plaats op de wereldranglijst.

“Ik zou er vrede mee hebben als het morgen over is”
Roger Federer

Mede door blessures maakt de 29-jarige inwoner van Mallorca het moeilijkste jaar uit zijn loopbaan door. Hij sprak zelfs over een 'mentale blessure’. Federer is verbaasd over die uitspraak. "Ik zou zelf nooit zo open en eerlijk in de media over mijn problemen praten. Dan krijg je daar tijdens de rest van je loopbaan op iedere persconferentie vragen over. Daar heb ik geen zin in."

"Het is al moeilijk genoeg om uit te leggen waarom je verloren hebt. Soms moet je bepaalde zaken voor jezelf houden. Nadal heeft een hele andere benadering van de media dan ik. Iedere speler moet dat voor zichzelf bepalen. Dat hij zo open is over deze moeilijke tijd dwingt wel respect af."

Olympisch goud

De band met Nadal is ook nog altijd goed. Acht keer streden ze in een directe confrontatie om een Grand Slam-titel, maar ondanks dat de Spanjaard meestal won leek Federer de absolute koning van het tennis te blijven. Geen speler komt in de buurt van zijn populariteit. Ook Djokovic nu niet. In de finales dit jaar tegen de Serviër juichte het grootste deel van het publiek voor Federer.

"Het is af en toe lastig om de mening van het publiek te begrijpen. Als je heel dominant bent, wil het publiek soms ook een keer iemand anders zien winnen. Die periode heb ik ook gehad, bijvoorbeeld in 2005 en 2006. Toen ging het publiek hard juichen als ik een keer een set verloor." 

"Maar goed, sommige spelers zijn nou eenmaal erg geliefd bij het publiek. Ik ben al zeventien jaar op de tour en de fans kennen me daardoor heel goed, misschien is het daarom dat ze me nu nog een grote titel gunnen."

“Ik denk dat ik mijn twee dochters vaker zie dan de meeste vaders”
Roger Federer

Als hij zelf mag kiezen wordt dat Wimbledon. "Wimbledon blijft mijn favoriete toernooi", aldus de zevenvoudig winnaar. Zelfs het winnen van olympisch goud in het enkelspel, de enige grote prijs die nog ontbreekt op zijn erelijst, acht hij van minder groot belang. 

"De Olympische Spelen hebben me wel veel gegeven. Als een atleet doordat ik mijn land mag vertegenwoordigen en goud in het dubbelspel heb gewonnen, maar ook in het leven omdat ik mijn vrouw Mirka daar ontmoet heb bij de Spelen van 2000 in Sydney."

"Ik moet trouwens nog bepalen op welke onderdelen ik volgend jaar ga uitkomen op de Spelen in Rio de Janeiro. Mogelijk ga ik naast het enkelspel dubbelen met Wawrinka, maar uitkomen in het mixed-dubbel met Martina Hingis is ook een optie. Die beslissing neem ik binnenkort."

Lees meer achtergrondverhalen in NUweekend