Voor het tweede jaar op rij staat er een Nederlander in de belangrijkste pokerfinale ter wereld. De 31-jarige Jorryt van Hoof is volgende week in Las Vegas vooraf zelfs de favoriet voor de hoofdprijs van 10 miljoen dollar.

"Ik moet niet te veel nadenken over wat ik straks kan hebben. Dan slaat mijn hoofd alleen maar op hol", zegt de geboren Eindhovenaar in gesprek met NU.nl.

Van Hoof begint in de nacht van maandag op dinsdag als chip leader, de man met de meeste punten, aan de twee dagen durende eindstrijd van de World Series of Poker.

Een Zweed, een Noor, een Spanjaard, een Braziliaan en vier Amerikanen zijn de tegenstanders. Ze zijn allen lid van de 'November Nine', zoals de deelnemers aan de prestigieuze finaletafel worden genoemd.

In de online pokerwereld is Van Hoof een grote naam, maar in 'live' toernooien verdiende hij pas 358.000 dollar. Een schijntje voor een pokerspeler, zeker vergeleken met de hoofdprijs die er in Vegas op het spel staat. Door zijn plek bij de beste negen is hij al verzekerd van bijna zeven ton in dollars.

Het is voor het eerst dat Van Hoof in een finale met zoveel allure staat, toch is van zenuwen bij hem geen sprake. "Eigenlijk ben ik juist superrustig en nauwelijks gestrest. Ik heb er ook mentale coaching voor om de finale zo technisch mogelijk te benaderen."

Al tien jaar is Van Hoof professioneel pokerspeler, werk dat hij combineert met twee eigen bedrijven in de pokerbranche. Voor de sport is de Brabander al verhuisd naar Dublin, Malta en momenteel is hij woonachtig in Londen.

De pokerwereld kent hem als 'The Cleaner', een bijnaam die tijdens het online pokeren is ontstaan, omdat Van Hoof graag de chips van andere spelers opzuigt. In pokerwalhalla Las Vegas moet blijken of de wereldtop dat ook toelaat.

Hoe bereid je je voor op de belangrijkste finale van je leven?

"Ik probeer zo weinig mogelijk te doen, zodat ik me dadelijk helemaal uitgerust voel. Ik ben vroeg naar Vegas gegaan om te acclimatiseren, want ik wil niet met een jetlag aan tafel zitten."

"Ondertussen bereid ik me licht voor op de finale en heb ik nog vier of vijf keer gepokerd deze week. Elke ochtend doe ik mijn ritueel dat bestaat uit meditatie en wat yoga-strekkingen en ik ben een paar keer naar de gym geweest. Ik moet fit blijven."

Dat klinkt bijna als topsport. Moeten we het ook zo zien?

"De mensen in mijn omgeving die weten hoe professioneel ik ermee bezig ben, doen dat in ieder geval wel. Het is geen spelletje poker in de kroeg. Iedereen heeft daar zijn eigen stijl in hoor, er zijn er ook met een losse benadering."

"Ik probeer mezelf juist op technisch en mentaal vlak altijd te verbeteren. Die oneindige groeipotentie is het mooiste onderdeel van het spel."

Hoe ben je zo'n goede pokerspeler geworden?

"In het begin werd ik beter doordat ik met vrienden in mijn studentenhuis vijftig uur per week met poker bezig was. Elke keer bespraken we stap voor stap de strategie. Ik las er ook boeken over en op een gegeven moment kwam er ondersteunende software die daarbij helpt."

"De analytische benadering van het spel is heel belangrijk. Een pokerspeler moet aan zichzelf werken. Iemand die bijvoorbeeld niet tegen zijn verlies kan, loopt achter met pokeren. Maar dat soort zaken zijn weg te werken."

In hoeverre gaat deze finale je leven veranderen?

"Het is de laatste jaren al heel erg veranderd, er is altijd veel aan de hand met verhuizingen en toernooien. Ik ben nog heel weinig bezig geweest met de impact die dit gaat hebben. Dat kan ik pas echt ervaren als het gebeurt. Ik moet er ook niet te veel over nadenken."

"Mijn ticket voor de finale heeft al veel veranderd. Er is veel media-aandacht en ik ben ambassadeur geworden van de Master Classics of Poker. Holland Casino heeft dat evenement zelfs verschoven vanwege de finale."

Je vertegenwoordigt daar ook pokerend Nederland. Brengt dat druk met zich mee?

"Die druk is er sowieso wel. Het is een wereldtitel om heel veel geld met heel veel media eromheen. Het is heel gaaf als ik hoor hoeveel Nederlanders er achter me staan. Vooral heel veel onlinespelers komen naar me toe, omdat ik daar begonnen ben en nog steeds veel speel."

Hoe groots is dit toernooi dan?

"Groot is een understatement. Als je hier aankomt, heb je gigantische conventiehallen die helemaal vol staan met pokerhallen. Er is niets in de wereld dat zo groot is qua poker. Er doen 6.800 mensen aan mee die allemaal 10.000 dollar inleg hebben betaald."

"Alle grote spelers komen, het is een soort WK. Ik heb zeven dagen gespeeld om in de finale te komen, ik ken geen ander toernooi dat zo lang duurt. Op de laatste dagen worden mensen moe en emotioneel, dan worden de meeste punten verspeeld."

Ben je alleen met de winst tevreden?

"Daar gaat het natuurlijk om, dus ik wil heel graag winnen. Aan de andere kant ben ik al heel blij dat ik hier zit."

"Het is hoe dan ook een fantastische ervaring. Toch ben ik wel teleurgesteld als ik op een van de lagere plekken eindig. Top drie is een heel mooi resultaat."

Meer langere verhalen en achtergronden op NUweekend

De finale van de World Series of Poker is dinsdag en woensdag vanaf 2.00 uur ‘s nachts te volgen via een livestream op NU.nl.