In menig broekzak zit tegenwoordig een smartphone en steeds meer mensen maken bovendien gebruik van tablets. Als het aan chipmaker Intel ligt, draagt iedereen over vijf jaar ook allemaal gadgets op het lichaam.
 

Zogenoemde 'wearables' zijn al in beperkte mate op de markt te vinden: fitnessarmbanden tellen je stappen, binnenkort is Google Glass een soort smartphone op je hoofd en zelfs de horloges met rekenmachine uit de jaren 70 kun je zien als wearable.

De ontwikkeling van draagbare gadgets gaat in de komende jaren echter een vlucht nemen, verwacht Steven Holmes van Intel. Hij is hoofd van de afdeling New Devices bij het bedrijf. Eerder werkte hij onder meer bij Palm en Apple, en bij Nike introduceerde hij de Fuelband, een van de eerste fitness-wearables.

Volgens Holmes is de tijd rijp voor een wildgroei aan slimme apparaten die we altijd bij ons hebben. "De toegangsdrempel voor ondernemers is op dit vlak veel lager. Een paar jaar geleden had je nog een miljoen dollar nodig om een prototype te maken en te laten zien aan een durfkapitalist. Nu kan je dat doen voor één honderdste van die kosten."

Intel hoopt zelf flink mee te profiteren van de opkomst van wearables. Het bedrijf introduceerde onlangs zijn Edison-chip, een klein computertje ter grootte van een sd-kaart met verschillende sensoren aan boord. Intel verkoopt zelf geen wearables, maar wil verdienen aan de verkoop van chips en andere technologieën aan andere bedrijven.

De chipmaker ontwikkelde daarom zelf ook enkele complete conceptgadgets, van slimme oordopjes die je hartslag kunnen meten tot de bluetooth-headset 'Jarvis' die ook een digitale assistent is.

Slimme oordopjes

"Chips zijn maar een klein deel van de oplossing, dus we investeren in alle dingen die ons silicium [de grondstof van computerchips, -red.] waardevol maken, of het nou gaat om software, algoritmes of sensors", zegt Holmes.

"Kijk naar de slimme oordopjes. Die voegen nieuwe sensormogelijkheden toe aan traditionele smartphone-oordopjes, zodat je hartslag kan worden gemeten. Ze halen hun energie rechtstreeks uit de microfoonpoort. Die innovatie richt zich dus niet op silicium, maar op het slimme ontwerp van systemen en de ontwikkeling van software en algoritmen."

De oordopjes vallen ook op omdat ze één specifiek doel hebben. Bedrijven als Samsung en Sony brengen de laatste tijd juist slimme horloges uit die van alles moeten kunnen, net als Google zijn Glass multifunctioneel wil maken. 

Die twee alternatieven zijn allebei nuttig, zegt Holmes. "Wearables zijn als vervoersmiddelen. Je zegt ook niet dat je investeert in wielen om de wereld van vervoersmiddelen te domineren. Boten hebben geen wielen en helikopters gebruiken ze nauwelijks. Een vervoersmiddel kan alles van een skateboard tot een vliegdekschip zijn."

"Wearables kunnen zo simpel zijn als een bewegingssensor met een bluetooth-zender op je pols, tot een virtual reality-systeem als de Oculus Rift dat je op je hoofd draagt. Dit is een hele nieuwe klasse producten, die gemeen hebben dat je ze op je lichaam draagt. Maar in veel gevallen houden de overeenkomsten daar op."

Integreren in het leven

Volgens Holmes is het nu vooral nog een probleem dat wearables niet makkelijk in ons leven te integreren zijn. Als voorbeeld noemt hij fitnessarmbanden: "Je draagt ze, maar als de batterij leeg is moet je ze afdoen en opladen. Elke keer dat je dat doet, is er een risico dat je ze niet meer om je pols doet."

Intel probeert daarom concepten te bedenken die moeiteloos in ons huidige leven passen: de slimme oordopjes vervangen simpelweg oordopjes die je al gebruikt. En een oplaadkom die door het bedrijf werd bedacht maakt het mogelijk om verschillende apparaten in één keer draadloos op te laden, door ze allemaal tegelijk in de kom te leggen.

"De oplaadkom die we hebben getoond maakt het mogelijk om drie of vier van deze apparaten aan je leven toe te voegen zonder dat je elke keer een oplader moet vinden. Ik wil niet aan het eind van elke dag 15 minuten bezig zijn met het inpluggen van al mijn apparaten."

Efficiënter

Efficiëntere chips moeten er sowieso voor zorgen dat opladen minder vaak nodig is. "Chips zijn vierduizend keer efficiënter dan toen Intel begon", zegt Holmes. 

Ook betere software kan zorgen voor grote stappen: "Het maakt niet uit hoe goed je hardware is als je software niet goed geschreven is." Toen Holmes bij Palm werkte zorgden softwareverbeteringen doorgaans voor een verdubbeling van de batterijduur van apparaten, voordat ze werden verscheept.

Omdat wearables op het lichaam worden gedragen en vaker zichtbaar zijn dan andere apparaten, denkt Holmes dat design belangrijker wordt. Apparaten zullen moeten worden aangepast op de smaak van gebruikers.

"Wat jij mooi vindt, vind ik misschien niks. Er is ook meer dan één horloge, één shirt, één riem in de wereld." Gadgets zullen ook flexibel moeten zijn voor verschillende gelegenheden: "Misschien wil je een fitnessarmband wel aan naar een cocktailparty én tijdens het joggen."