Het Britse onderzoeksteam voor vliegtuigongelukken AAIB heeft woensdag bekendgemaakt dat er op een Frans strand waarschijnlijk onderdelen zijn gevonden van het vliegtuig van de vermiste Cardiff City-spits Emiliano Sala.

Twee delen van een zitkussen zijn maandag aangespoeld op een strand in Surtainville, een Franse kustgemeente zo'n 60 kilometer ten oosten van het Britse eiland Guernsey.

"Na een eerste onderzoek hebben we geconcludeerd dat de kussens waarschijnlijk van het vermiste vliegtuig zijn", meldt de AAIB in een verklaring.

De 28-jarige Sala vertrok vorige week maandag in een privévliegtuig van Nantes richting Cardiff, nadat hij afscheid had genomen van zijn voormalig ploeggenoten bij FC Nantes. Het toestel, met verder alleen een piloot aan boord, verdween boven Het Kanaal van de radar.

De politie en kustwacht zochten dagenlang tevergeefs op en rond de Kanaaleilanden voor de Franse kust naar sporen van de Piper Malibu. De zoektocht werd afgelopen donderdag gestaakt, omdat de kans dat Sala en de piloot nog in leven zijn volgens de autoriteiten "extreem klein" is.

De familie van de Argentijnse aanvaller was het niet eens met dat besluit en startte met succes een crowdfundingactie, waardoor de zoektocht zaterdag hervat werd.

Autoriteiten starten nieuw onderzoek

Naar aanleiding van de gevonden kussens in Normandië zullen de autoriteiten een nieuwe zoektocht opzetten.

"Op basis van een gedetailleerde analyse van de vliegroute en de laatste bekende positie van het vliegtuig op de radar hebben we een zoekgebied van 4 vierkante nautische mijlen (omgerekend 13,7 vierkante kilometer, red.) geïdentificeerd dat onze prioriteit zal zijn", aldus de AAIB.

"We hebben opdracht gegeven om met een gespecialiseerd schip de zeebodem te onderzoeken om te proberen het vermiste vliegtuig te vinden en te identificeren."

De Britse onderzoekers verwachten dat dit onderzoek aan het einde van het weekend van start kan gaan en drie dagen zal duren. De AAIB zegt dat ze samenwerkt met de mensen die de door de familie gestarte zoektocht uitvoeren.

Dinsdag speelde Cardiff City zijn eerste wedstrijd sinds de vermissing van zijn recordaankoop. Rond de Premier League-wedstrijd bij Arsenal (2-1-nederlaag) was er een uitgebreid eerbetoon aan de spits.