Philippe Sandler had niet verwacht zondag zijn debuut te maken voor Manchester City. De 21-jarige verdediger was niettemin blij met zijn eerste speelminuten voor zijn nieuwe club in de FA Cup-wedstrijd tegen Rotherham United (7-0).

"Ik had een rugblessure, trainde vrijdag pas weer voor het eerst mee. En niet eens de gehele sessie", zegt Sandler in gesprek met het AD.

"De afsluitende training wel, maar ik rekende nergens op. Alleen mijn oudste broer zat op de tribune. Mijn ouders waren al teruggevlogen."

Sandler kwam afgelopen zomer over van PEC Zwolle, maar kon de eerste maanden niet in actie komen vanwege een meniscus die hij scheurde aan het einde van vorig seizoen.

"Ik heb keihard gewerkt. Mijn debuut zie ik dan ook als een beloning. Ik heb er enorm van genoten. Of ik binnenkort weer een kans krijg, weet ik niet. Ik wil vooral eerst helemaal fit worden", vertelt hij.

Sandler brengt eerbetoon aan Nouri

Sandler loste tegen Rotherham United halverwege de tweede helft Kevin de Bruyne af en nam opvallend genoeg ook diens positie als controlerende middenvelder over.

"Maar mijn toekomst ligt in het centrum van de verdediging. Daar speel ik altijd. Eerlijk, ik heb nog nooit op het middenveld gestaan. Waarom nu wel? Ik stond daar tijdens de trainingspartij. Passes versturen", laat hij weten.

"Sinds ik hier ben, probeer ik me te ontwikkelen als centrale verdediger. Vincent Kompany helpt me daarbij enorm. Ik leer ongelooflijk veel van hem."

Sandler draagt rugnummer 34 bij Manchester City. Hij wil daarmee Abdelhak Nouri eren, met wie hij jarenlang samenspeelde in de jeugdopleiding van Ajax.

"Hij droeg dat nummer altijd. Meteen na mijn komst vroeg ik daarom. Het is mooi, dat je op deze manier kan laten merken dat je met hem meeleeft. Nigel de Jong speelde in zijn tijd bij City ook met dat nummer. Toeval. Het ging mij puur om Appie."