Manchester United verloor zaterdag door een nederlaag bij Sunderland de aansluiting met de top van de Premier League. Louis van Gaal beseft dat een plek bij beste vier lastig wordt en richt zich nu op de Europa League.

"We moeten dit soort wedstrijden winnen, we kunnen alleen onszelf iets verwijten. Ik vond Sunderland agressiever dan wij en daar konden we niet mee omgaan", zei Van Gaal na de 2-1 nederlaag.

"Het wordt erg lastig om nog bij de bovenste vier ploegen in de Premier League te eindigen. We verliezen vijf punten in twee duels en dat is te veel."

Een plek bij de beste vier ploegen van de Premier League is noodzakelijk voor kwalificatie voor de Champions League, maar ook de winnaar van de Europa League plaatst zich rechtstreeks voor het miljoenenbal.

''Dat lijkt nu de beste route voor ons. Maar het is niet makkelijk om de Europa League te winnen. Er doen nog veel goede ploegen mee.''

United, voor de winterstop uitgeschakeld in de groepsfase van de Champions League, speelt donderdag tegen het Deense FC Midtjylland het heenduel in de zestiende finales van de Europa League.

Druk

In de media werd deze week weer volop gespeculeerd over de positie van Van Gaal. José Mourinho zou benaderd zijn om de taken van de Nederlander volgend seizoen over te nemen op Old Trafford.

"Ik voel geen extra druk na deze nederlaag", zei Van Gaal. "Ik moet gewoon mijn werk doen en dat doe ik naar mijn mogelijkheden. Ik geef altijd honderd procent. Meer kan ik niet doen. Ik zal mijn spelers goed voorbereiden op het duel van donderdag in de Europa League.''

Koeman

Southampton won later zaterdag met 1-0 van Swansea City en naderde United tot op een punt. Ronald Koeman keek met een zeer goed gevoel terug op het duel.

"Ik ben heel erg blij. Dit was een lastige wedstrijd. De eerste helft was niet goed, maar na rust ging het een stuk beter."

"In de eerste helft kregen we al de beste kansen en de tweede grote kans van Shane Long was een doelpunt. Na die treffer zagen we er verdedigend sterk uit en bleven we makkelijk overeind."

Zelfvertrouwen

Volgens Koeman is het geloof in eigen kunnen momenteel groot bij Southampton. "Zelfs tijdens lastige periodes in een wedstrijd behouden we vertrouwen en maken we geen stomme fouten. We blijven geloven in een goede afloop en stralen veel zelfvertrouwen uit."

Southampton won vijf van de laatste zes duels en doelman Fraser Forster werd tegen Swansea voor de zesde keer op rij niet gepasseerd.

"Op dit moment verdedigen we heel goed. Het is niet makkelijk om te scoren tegen ons en dat is echt een teamprestatie. Op dit moment is het fantastisch om manager van Southampton te zijn", aldus een trotse Koeman.

Bekijk de uitslagen, het programma en de stand in de Premier League