Door twee gelijke spelen op rij en maar vier treffers in vier wedstrijden in 2016 zwol de kritiek op Ajax in de aanloop naar het duel met Feyenoord van zondag aan. Nemanja Gudelj is blij dat zijn ploeg in de gewonnen Klassieker (2-1) weer het goede pad vond.

"Het voelt als een verlossing dat we deze wedstrijd hebben gewonnen. Voor het publiek en voor ons als spelers", aldus Gudelj in gesprek met NU.nl.

Door puntenverlies tegen Heracles Almelo (0-0) en Roda JC (2-2) raakte Ajax de koppositie in de eredivisie kwijt aan PSV. Bovendien morden de fans al enige tijd over het 'saaie' spel van de formatie van Frank de Boer. In een gesprek vorige week tussen de spelers en coach enerzijds en de supporters anderzijds werd dat nog eens benadrukt.

"Dit was een duel dat we moesten winnen", zegt Gudelj daarom over de Klassieker in de Arena.

"En we hebben verdiend gewonnen. We hebben vanaf het begin passie en strijd getoond, elk duel alles gegeven en bij vlagen heel goed voetbal laten zien. Zeker in de tweede helft tot de 2-1 hadden we af en toe aanvallen waarvan je dacht: dit is het Ajax dat je wilt zien."

Zonneschijn

De 24-jarige middenvelder heeft er begrip voor dat er de laatste weken kritiek kwam op zijn ploeg. "Natuurlijk snapten we dat. We speelden twee keer gelijk tegen tegenstanders waarvan we moeten winnen. Dan weet je dat er kritiek komt en dat is ook terecht."

Volgens Gudelj, die in de tweede helft nog de eerste Ajacied werd die in de eredivisie een penalty miste tegen Feyenoord sinds Patrick Kluivert in 1996, hoort een mindere periode en die vervolgens te boven komen, ook bij het proces om de titel te winnen.

"Je moet mentaal sterk zijn als je kampioen wilt worden. Het leven bestaat niet alleen uit zonneschijn. Af en toe komt er ook een wolk tussendoor en ook dan moet je sterk blijven. Ik denk dat we zondag hebben laten zien dat we resultaten kunnen behalen wanneer we als team presteren."

De Servisch international ziet het feit dat Ajax tegen Feyenoord meer als een team opereerde als een belangrijk verschil met de moeizame wedstrijden tegen Heracles en Roda.

"Je zag tegen Feyenoord dat als je voor elkaar werkt, dat het voetballend ook veel beter gaat. Af en toe moet je ruimte voor elkaar maken en dat doe je door er energie in te stoppen. Bijvoorbeeld door een keer diep te lopen, ook al weet je honderd procent zeker dat je de bal niet krijgt. Dat moet je voor elkaar over hebben. Daar hebben we vorige week op gehamerd en dat is er tegen Feyenoord goed uitgekomen."

Bijzonder

De Rotterdammers kwamen in de zestigste editie van Ajax-Feyenoord in de eredivisie binnen het kwartier nog wel op voorsprong via Jens Toornstra, maar goals van Amin Younes en Riechedly Bazoer bezorgden Ajax de zege.

Het betekende voor Gudelj, die afgelopen zomer overkwam van AZ, ook zijn eerste overwinning op Feyenoord als Ajacied.

"Ik vond mijn eerste Klassieker in de Arena heel bijzonder en heel mooi. Dit zijn de wedstrijden waarvoor je voetbalt en als je dan ook nog eens wint, is dat extra fijn."

Bovendien gaven de Amsterdammers zo het perfecte afscheidscadeau aan de gestopte John Heitinga, die voor de Klassieker werd uitgezwaaid door de Arena.

"John ligt heel goed bij ons in de groep, hij is een soort vaderfiguur voor ons", aldus Gudelj over zijn sinds vorige week ex-ploeggenoot. "Het was voor ons dus een extra motivatie om zondag voor hem te winnen."

Bekijk het programma, de uitslagen en de stand in de eredivisie