Met dank aan een late treffer van Vaclav Cerny mag Ajax nog een klein beetje hopen op Europees voetbal na de winterstop. Het 18-jarige talent uit Tsjechië bezorgde zijn ploeg donderdagavond een zwaarbevochten uitzege op Celtic (1-2).

De ingevallen Cerny trof fraai doel in de 88e minuut. Ondanks zijn belangrijke treffer kan Ajax in de laatste speelronde Fenerbahçe, nummer twee in de poule, alleen nog achterhalen als het zelf van groepswinnaar Molde wint en de concurrent uit Istanbul verliest van het al uitgeschakelde Celtic.

De koploper van de eredivisie heeft nu namelijk zes punten uit vijf duels, vier meer dan hekkensluiter Celtic.

Fenerbahçe, dat met 2-0 zegevierde bij Molde FK door goals van Fernandão en Ozan Tufan in de tweede helft, is tweede met acht punten. Koploper Molde blijft staan op tien punten, maar was al geplaatst voor de knock-outfase.

Ajax ontvangt over twee weken de Noorse club in de Arena. Kenny Tete is door een gele kaart in Schotland geschorst voor dat duel.

Razendsnel

Ajax wist van tevoren al dat het eigenlijk alleen wat had aan een overwinning op Celtic Park, maar de Amsterdammers, spelend zonder de geblesseerde Anwar El Ghazi, Riechedly Bazoer, Daley Sinkgraven en Thulani Serero en de zieke Joël Veltman, moesten al heel snel een tegentreffer slikken.

Callum McGregor schoot de bal op aangeven van Gary Mackay-Steven in de derde minuut in de lange hoek achter Ajax-doelman Jasper Cillessen.

De bezoekers dachten via Viktor Fischer al snel weer op gelijke hoogte te komen, maar de arbitrage oordeelde ten onrechte dat aangever Amin Younes buitenspel had gestaan.

In de 22e minuut viel de 1-1 alsnog, en wederom was er een hoofdrol voor Fischer. De Deen stuitte eerst nog op Celtic-doelman Craig Gorden, maar hij gaf de bal vervolgens koppend voor op Arek Milik die met zijn rug naar het doel op knappe wijze wist te scoren.

Debuut

Beide ploegen wisten dat ze in de tweede helft voor de winst moesten spelen, maar het duurde lang voordat er een grote mogelijkheid viel te noteren. In de 67e minuut kon Cillessen alleen maar toekijken hoe een van richting veranderd schot van McGregor boven op de lat belandde.

De Boer greep vervolgens in en bracht Cerny voor de vaak ongelukkige Fischer. Bovendien gunde de coach de ook pas 18-jarige Donny van de Beek zijn debuut in het eerste als vervanger van Lasse Schöne.

Het was echter Celtic dat, mede door slordigheden bij Ajax, aanzette voor een slotoffensief. Spits Leigh Griffiths kon vrij op weg naar Cillessen, maar de goalie redde knap met zijn voet. Invaller Charlie Mulgrew kopte even later gehinderd door Jairo Riedewald net over de kruising.

Met Yaya Sanogo als pinchhitter probeerde Ajax in de laatste tien minuten nog wat te forceren. Eerst miste een weifelende Griffiths nog een grote kans, maar vlak daarna raakte Younes aan de andere kant de paal.

Er ontstonden grote ruimtes aan beide kanten en Cerny wist daarvan te profiteren. De jonge vleugelspeler schoot de bal na een uitbraak in de korte hoek achter Gordon en hield de kleine kans op Europese overwintering van Ajax daardoor levend.

Bekijk de standen in de Europa League