Gino Coutinho werd donderdagavond na de geslaagde thuiswedstrijd van AZ tegen Athletic Bilbao (2-1) tot man van de wedstrijd uitgeroepen en daar was de doelman maar al te blij mee.

"Dat voelt heel goed aan", aldus de 33-jarige keeper na afloop. "Ik ben belangrijk geweest voor de ploeg en we hebben drie punten. Daar doe je het allemaal voor."

Coutinho, die vooral in de doelpuntloze eerste helft een zeer sterke indruk maakte, beleefde tegen de Spaanse ploeg zijn debuut in het hoofdtoernooi van de Europa League. "Hier heb ik lang op moeten wachten. Ik wilde me graag ook op dit niveau laten zien. Dat is gelukt. Dat geeft veel voldoening."

Coutinho moest dit seizoen bij AZ even op zijn kans wachten. Pas na de nederlaag bij FC Groningen op 20 september (2-0) kreeg hij de voorkeur boven Sergio Rochet.

Met de oud-keeper van onder meer ADO Den Haag en Excelsior in de gelederen won AZ sindsdien drie keer op rij. "Of dat logisch is? Dat weet ik niet, maar mooi is het wel."

Gouweleeuw

Aanvoerder Jeffrey Gouweleeuw was na de krappe thuiszege vooral trots op het collectief. "Dit was een echte teamprestatie", concludeerde de centrale verdediger.

"Met elkaar hebben we hard geknokt voor een goed resultaat tegen een toch wel sterke tegenstander. In de eerste helft hadden we het lastig. Vooral dankzij onze doelman Coutinho konden we ongeschonden de rust halen."

Na de pauze maakte AZ het verschil. "We kwamen heel goed uit de kleedkamer", vond Gouweleeuw. "We maakten een mooie en een gelukkige goal. Daarna werd het nog even spannend, maar we zijn keihard voor elkaar blijven werken."

"We wonnen veel persoonlijke duels en dan zie je dat je als team tot veel in staat bent. Met de steun van het publiek hebben we het als collectief kunnen redden."