Bondscoach Antonio Conte heeft Mario Balotelli zonder vooroordelen opgeroepen voor het Italiaans elftal.

De 45-jarige trainer nam de markante spits van Liverpool op in zijn selectie voor de komende twee interlands.

''Hij is misschien niet in zijn beste vorm, maar ik wil me niet baseren op geruchten'', lichtte Conte toe. ''Het lijkt me eerlijker om hem met eigen ogen aan het werk te zien en dan een oordeel te vellen.''

De aanvaller kent tot dusver een teleurstellend seizoen. Hij scoorde nog niet voor Liverpool. Conte doet desondanks een beroep op hem, voor het eerst tijdens zijn periode als bondscoach.

''Balotelli heeft zijn waarde voor het Italiaanse voetbal. Momenteel zijn er vier spitsen die het beter doen, maar als hij met plezier en toewijding blijft trainen, dan kan hij wel weer op hetzelfde niveau komen.''

Italië speelt zondag tegen Kroatië in de kwalificatiereeks voor het EK 2016. Twee dagen later volgt de oefeninterland tegen Albanië.