Elk jaar verliest de eredivisie zijn beste spelers, maar ook elk jaar staan er nieuwe spelers op die plezieren, verbazen en waar mensen voor naar het stadion komen.

Met Romeo Castelen heeft RKC Waalwijk zo'n publieksspeler binnengehaald. De dertigjarige rechtsbuiten hoopt na jaren van blessureleed nog één keer te vlammen.

Als een jonge, onbevangen debutant dartelde Castelen zondag tegen Vitesse over de rechtervleugel. Patrick van Aanholt kon geen vat op de watervlugge aanvaller krijgen, die met een doelpunt, een assist en een verkregen strafschop een grote bijdrage aan de zege had (4-2).

De oud-Feyenoorder werd na afloop overladen met complimenten, die hij bescheiden en een tikje verlegen hartelijk in ontvangst nam.

''Het ging vandaag wel aardig'', zei hij met gevoel voor understatement. ''Ik voel me goed. Ik moet fysiek gezien alleen nog fitter en sterker worden, zodat ik een hele wedstrijd kan spelen.''

Dat kwam er ook tegen Vitesse nog niet van. Na een actie in het strafschopgebied, die uiteindelijk een penalty opleverde, moest hij van het veld worden gedragen. Heel Waalwijk vreesde het ergste, maar de schade viel mee. ''Een beetje kramp. Geen zorgen, ik voel me goed.''

Blessureleed

Heel gek is het niet dat de naam Castelen aan blessureleed wordt gekoppeld. Door een zware kniekwetsuur, waar hij verschillende keren aan is geopereerd, speelde hij bij Hamburger SV in vijf seizoenen tijd slechts zeventien duels in de Bundesliga.

Hij zal dat stempel de komende tijd nog wel even met zich meedragen. Dat komt ook door de opmerking van zijn trainer Erwin Koeman, die hem in de eerste wedstrijd tegen FC Twente naar de kant haalde en vroeg of hij geen blessures had. Castelen moet er om grijnzen. ''Ik hoorde pas achteraf dat hij dat vroeg. Maar ik voel niets. De mensen om me heen weten ook dat ik nergens last van heb, nu de rest nog.''

Castelen, die tussen 2004 en 2007 tien keer voor Oranje uit kwam, zegt vrij in zijn hoofd te zijn. ''Ik ben niet bezig met de vraag of het weer mis gaat. Ik geniet nu gewoon van voetbal. Ik wil mijn best doen en plezier hebben. Het gaf me een enorme boost toen het publiek mij vandaag toezong. Dan weet je weer waar je het voor doet.''

Niet alleen het publiek in het kleine stadion in Waalwijk genoot van zijn dribbels, ook Castelen zelf. ''Natuurlijk doe ik dat, daar ben ik prof voor geworden. Ik heb ook nooit gedacht dat mijn loopbaan over was. Ik wilde me nog een keer bewijzen. Die gretigheid heeft me in al die zware tijden op de been gehouden.''