Voetbalminnend Italië verwacht dinsdag van de eigen favorieten in de WK-kwalificatiewedstrijd tegen Malta in Valetta een grote score. Bulgarije versloeg vrijdag het kleine voetballandje al met 6-0.

Van de ploeg van bondscoach Cesare Prandelli worden nog meer treffers verwacht. Met name de 22-jarige Mario Balotelli, de man in vorm, moet een hoofdrol gaan vervullen op het eiland.

''Ik ben blij dat Mario volwassen begint te worden, als man en als voetballer'', sprak ploeggenoot Stephan El Shaarawy (20) voor zijn jeugdige leeftijd wijze woorden.

Hij vormt sinds de winterstop een succesvol duo met Balotelli in de aanval van AC Milan. Beiden vormen nu ook de voorhoede van de 'Azzurri', die in groep B met tien punten uit vier duels ongeslagen aan de leiding gaan.

''Ik train en speel vrijwel elke dag met Mario. Ik zie hem met elke week verder groeien'', liet El Shaarawy weten. Volgens bondscoach Prandelli kan de wispelturige Balotelli, als hij de stijgende lijn in zijn spel en zijn gedrag buiten het veld voortzet, op den duur één van de vijf beste voetballers van de wereld worden.