HOOFDDORP - FC Barcelona staat na zeventien wedstrijden met het duizelingwekkende aantal van 49 punten bovenaan in Spanje, maar sinds een paar dagen is dat even niet meer het belangrijkste binnen de club.

Bij coach Tito Vilanova werd er vorige week opnieuw kanker in de speekselklieren geconstateerd en de gedachten van de spelers zijn logischerwijs bij hun trainer.

"Voetbal staat nu op het tweede plan", zei verdediger Dani Alves tegen de Braziliaanse krant O Estado de Sao Paulo. "Vilanova moet nu voor zijn leven vechten. Wij staan klaar om hem op elke mogelijk manier te helpen."

De 44-jarige Vilanova onderging donderdag een succesvolle operatie en hij werd zaterdag alweer ontslagen uit het ziekenhuis.

De spelersgroep hoorde dat goede nieuws nog voor de wedstrijd tegen Real Valladolid, die de Catalanen met 3-1 wonnen. Na afloop droegen ze de zege op aan hun coach, die nog wel zes weken van chemotherapie moet ondergaan.

Alves: "Het was voor ons een verrassing en we waren heel blij om te horen dat hij alweer thuis was."

Grote voorsprong

Door de drie punten van zaterdag heeft Barcelona dit seizoen nog steeds maar twee verliespunten en met een voorsprong van negen punten op Atletico Madrid en maar liefst zestien op Real Madrid, lijkt de titel Barça al bijna niet meer te kunnen ontgaan.

"We hebben een grote voorsprong opgebouwd", gaf Alves toe. "Maar we moeten blijven oppassen, want er zijn nog veel wedstrijden te gaan. We moeten hard blijven werken om de voorsprong te vergroten."

Arsenal

De Braziliaan heeft dit seizoen - mede door blessures - maar in elf van de zeventien competitieduels meegedaan. Zijn naam wordt daardoor wel eens genoemd bij andere clubs, waaronder Arsenal.

De 29-jarige Alves ontkracht die geruchten: "Ik ben heel gelukkig bij Barcelona. Dit soort verhalen zijn alleen bedoeld om ons te destabiliseren. Ik wil mijn contract hier uitdienen."