AMSTERDAM - Jan Vertonghen schudde zondag ruim een uur na zijn openingstreffer tegen RKC Waalwijk (3-0) even zijn hoofd en toverde een flauwe glimlach rond beide mondhoeken. 

''Zie je nu wel dat we te vroeg zijn afgeschreven'', probeerde hij in de catacomben van de Arena zijn gelijk te halen. ''Ajax is gewoon weer titelkandidaat.''

Een snelle blik op de ranglijst geeft de 24-jarige Belg gelijk. Ajax staat na vijf overwinningen op rij inmiddels tweede, met slechts 3 punten minder dan koploper AZ. Alleen het woord ''gewoon'' was een beetje ongelukkig gekozen. In de eredivisie, de competitie van de onvoorspelbare uitslagen, lijkt dit seizoen namelijk niets gewoon.

Want hoe kan een ploeg die twee keer niet wint van FC Utrecht en Feyenoord en voor eigen publiek gelijk speelt tegen NAC, nog titelkandidaat zijn? ''Door te blijven te geloven in ons zelf'', zei Vertonghen. ''Na vorig seizoen geven wij niet zo snel meer op. We gaan weer voor de titel.''

Kwetsbaar

Vertonghen sluit zijn ogen niet voor het gegeven dat Ajax nog kwetsbaarder is dan in het vorige voetbaljaar. Dat heeft alles te maken met de vele langdurige blessures, zoals die bij Miralem Sulejmani, Derk Boerrigter, Kolbeinn Sigthorsson en Gregory van der Wiel.

Ajax moet dit seizoen ook nog op bezoek bij sc Heerenveen, FC Twente en Vitesse. ''Mooie wedstrijden om te laten zien dat we de titel verdienen'', zei Vertonghen.

Of het nu lukt of niet, de aanvoerder van Ajax zal er de komende maanden alles aan doen om met de 31e landstitel van zijn club afscheid te nemen. Vertonghen laat vooral de laatste maanden zien dat hij het niveau van de eredivisie is ontgroeid. Alsof het hem nauwelijks moeite kost, dribbelt hij regelmatig met de bal aan de voet van de defensie naar de aanval.

Honderd procent

''Het lukt me steeds beter om iedere wedstrijd honderd procent te geven'', beseft hij. ''In dat geval ben ik vaak beter dan de tegenstander'', zei de Belg, die zich na al die jaren Amsterdammer is gaan voelen.

Vertonghen genoot een deel van zijn schoolopleiding in de Bijlmer en geniet nog steeds als hij met zijn fiets langs de grachten rijdt. Van Ajax zal hij ook altijd blijven houden.

''Maar wie wil er nu niet eens voetballen bij een topclub in Engeland?'' zei de verdediger, die afgelopen dinsdag op de tribune zat toen Arsenal tegen AC Milan speelde. ''Ik hoor wel of er zich een mooie club bij mijn zaakwaarnemer meldt. Ik wil me eerst volledig op de titelrace concentreren.''