MANCHESTER - Met tegenzin staat manager Roberto Mancini van Manchester City toe dat Mario Balotelli af en toe een sigaretje opsteekt.

''Ik vind het niet goed, maar ik ben zijn vader of moeder niet. Als Mario mijn zoon was geweest, had ik hem een schop onder zijn kont gegeven'', zei Mancini in de aanloop naar de wedstrijd op nieuwjaarsdag tegen Sunderland.

De Italiaanse trainer heeft een haat-liefdeverhouding met zijn 21-jarige landgenoot, het grootste probleemkind bij City. Balotelli komt geregeld in opspraak door incidenten binnen en buiten het veld.

Zo stak de aanvaller in oktober per ongeluk met wat vuurwerk zijn badkamer in brand. ''Het schijnt dat Mario het vuurwerk doorgaans aansteekt met zijn sigaret'', zei Mancini met een knipoog. ''Ik heb hem verteld dat hij beter niet kan roken, ik ben tegen sigaretten. Maar Mario rookt niet zo veel; vijf of zes sigaretten per dag.''