CARDIFF - Een man die midden in het leven stond, plannen maakte voor de toekomst en genoot van zijn twee kinderen. Zo omschreven betrokkenen de zondag overleden Gary Speed, die op 42-jarige leeftijd waarschijnlijk zelfmoord heeft gepleegd. 

''Als je dit dan hoort, kan de tegenstelling bijna niet groter zijn. Ik heb op geen enkel moment maar een klein signaal opgevangen dat zoiets zou gebeuren'', aldus Raymond Verheijen, de Nederlandse assistent van Speed bij de nationale voetbalploeg van Wales.

Speed werd zondagochtend vroeg dood aangetroffen. ''Ik ben geschokt door dit tragische nieuws'', aldus de voorzitter van de nationale voetbalbond. ''Onze gedachten zijn bij zijn familie. We zullen alles doen wat mogelijk is om hen in deze moeilijke tijd te helpen.''

Bondscoach

De in het dorpje Mancot geboren Welshman bouwde als voetballer in Engeland een grote reputatie op. De middenvelder was de eerste die de grens van vijfhonderd wedstrijden in de Premier League passeerde.

Na een lange carrière bij Leeds United, Everton, Newcastle United, Bolton Wanderers en Sheffield United zette hij na meer dan achthonderd officiële wedstrijden vorig jaar een punt achter zijn profbestaan.

De 85-voudig international ging als manager aan de slag bij Sheffield United, maar vertrok daar enkele maanden later al om bondscoach van Wales te worden.

Robson

Met Leeds United werd hij in 1992 kampioen op het hoogste niveau in Engeland. Speed beleefde zijn mooiste jaren onder Sir Bobby Robson bij Newcastle United, waarmee hij twee keer de finale van de FA Cup bereikte.

Vanwege zijn verdiensten voor het Britse voetbal werd hij vorig jaar geridderd door Queen Elizabeth II. Hoewel Speed zich met Wales niet wist te plaatsen voor het EK, presteerde de nationale ploeg de laatste maanden sterk.

De Welshmen versloegen onder meer Zwitserland, Bulgarije en Noorwegen en maakten een reuzensprong op de wereldranglijst. ''Maar dat valt nu in het niet'', aldus Verheijen. ''Ik heb hier eigenlijk geen woorden voor.''

Stilte

Bij de twee wedstrijden zondag in de Premier League werd een minuut stilte gehouden voor de overleden bondscoach. ''De wereld heeft in Gary Speed een fantastische man verloren'', twitterde oud-ploeggenoot Robbie Savage.

En Michael Owen, die in de buurt van Speed woonde:''Ongelooflijk, enkele dagen geleden heb ik nog naar hem gezwaaid toen we de kinderen naar school brachten.''