AMSTERDAM - Een man die midden in het leven stond. Dat beeld had Raymond Verheijen van de zondag overleden Gary Speed, de bondscoach van Wales.

''Ik heb een jaar met Gary gewerkt, maar ik heb op geen enkel moment maar een klein signaal opgevangen dat zoiets zou gebeuren'', aldus de Amsterdammer, die assistent van de 42-jarige Speed was. De oud-international heeft volgens de politie zelfmoord gepleegd.

Verheijen werd zondagochtend door enkele spelers van de nationale ploeg gebeld. ''Zij hadden de geruchten gehoord. Korte tijd later ben ik officieel door de voetbalbond van Wales op de hoogte gebracht. Ik heb er eigenlijk geen woorden voor.''

Sterke persoonlijkheid

Verheijen: ''Ik heb twaalf maanden intensief samengewerkt met Gary. Woensdag hebben we nog samen in Brussel tijdens een vergadering van zeven uur geknokt voor een mooi WK-kwalificatieschema voor Wales."

"Gary had een sterke persoonlijkheid, waar veel leven en strijd in zat. Een intelligente man, met een rijk voetbalverleden en daarnaast een echte familieman. Als je dan dit hoort, kan de tegenstelling bijna niet groter zijn.''

Opmars

De Nederlandse assistent-trainer en Speed spraken dinsdagavond in hun Belgische hotel uitgebreid met elkaar over de toekomst.

''Het elftal was onder hem bezig met een uitermate opzienbarende opmars. Wales is in een paar maanden opgeklommen van de 116e naar de 45e plaats op de wereldranglijst. De resultaten waren de laatste tijd heel goed."

"Maar dat valt nu in het niet. Op dit moment gaan onze gedachten alleen maar uit naar zijn familie.''