LONDEN - Arsenal heeft zich in de Engelse competitie inmiddels behoorlijk hersteld van een desastreuze start.

Het elftal van de Franse trainer Arsène Wenger heeft de degradatiezone inmiddels verruild voor een plek in de subtop, en dat is vooral te danken aan Robin van Persie.

De Oranje-international sleepte zijn werkgever er de laatste weken op moeilijke momenten steeds doorheen. Als Arsenal dit seizoen nog echt een rol van betekenis wil spelen, is een overwinning bij stadgenoot Chelsea zaterdag noodzakelijk.

De achterstand van Arsenal op nummer drie Chelsea is na negen speelronden 6 punten. Koploper Manchester City heeft al twaalf punten meer dan Arsenal, dat het vooral in uitwedstrijden slecht doet.

Hoofdrol

De laatste drie thuisduels in de Premier League speelde Van Persie de hoofdrol. Zowel tegen Bolton Wanderers (3-0), Sunderland (2-1) als Stoke City (3-1) scoorde de oud-Feyenoorder twee keer. Wenger vertelde tegen BBC Sport dat hij goede hoop heeft dat Van Persie zijn in 2013 aflopende contract gaat verlengen.

De coach staat ondanks de betere resultaten van de laatste weken nog altijd onder behoorlijke druk bij de Londenaren.

''Waar we dit seizoen gaan eindigen? Ik heb geen idee, maar ik weet wel dat mijn spelers er klaar voor zijn de strijd aan te gaan zaterdag'', aldus Wenger in aanloop naar de wedstrijd tegen Chelsea. ''Niet veel mensen staan momenteel achter ons, maar ik geloof dat we positief kunnen verrassen.''

In vergelijking met Chelsea, dat dit seizoen onder leiding staat van de Portugees André Villas-Boas, hield Arsenal zich afgelopen periode erg rustig op de transfermarkt.

Juiste spoor

Wenger: ''Ik hoop dat mensen over een aantal jaren terugkijken op deze periode en dan concluderen dat we Arsenal op het juiste spoor hebben gezet en dat we niet stom zijn geweest. Ik zie om me heen veel angst en ontevredenheid."

"Dat kan ik begrijpen, omdat we in een wereld leven waarin we moeten concurreren met mensen die extreem veel middelen tot hun beschikking hebben. De manier om te concurreren is door slim te zijn en een eenheid te vormen. Anders heb je geen kans.''

Chelsea zal zich zaterdag tegen Arsenal willen herstellen van de verrassende nederlaag tegen Queens Park Rangers. Didier Drogba is nog geschorst. Fernando Torres kan wel weer meespelen.