LONDEN - In de Premier League staan komend weekeinde in de eerste speelronde meteen twee topwedstrijden op het programma. Zondag ontmoeten grootmachten Arsenal en Liverpool elkaar op Anfield. Zaterdag gaat de openingswedstrijd tussen de nummers vier en vijf van afgelopen seizoen, Tottenham Hotspur en Manchester City.

Titelverdediger Chelsea kent op papier een eenvoudige start met een thuiswedstrijd tegen promovendus West Bromwich Albion.

Voor de belangrijkste uitdager Manchester United begint de titelstrijd maandag pas. De ploeg van doelman Edwin van der Sar ontmoet in Newcastle United eveneens een nieuwkomer.

Top zes

Jarenlang was het een uitgemaakte zaak in het Engelse voetbal. Chelsea, Manchester United, Arsenal en Liverpool verdeelden de bovenste vier plaatsen in de Premier League. Clubs als Tottenham Hotspur en Manchester City slaagden er de laatste seizoenen echter in de machtspositie van 'de grote vier' te doorbreken. Zaterdag begint de strijd om de landstitel.

''Afgelopen seizoen zijn er dingen veranderd. De traditionele top vier had het moeilijk en morste punten wanneer ze het niet verwachtten'', zei trainer Alex Ferguson van Manchester United. Zijn ploeg, met routinier Edwin van der Sar nog steeds onder de lat, is voor het eerst in drie jaar de uitdager. Na drie opeenvolgende landstitels van United eiste Chelsea afgelopen seizoen het kampioenschap voor zich op.

Slechte voorbereiding

Carlo Ancelotti, de Italiaanse coach van de titelverdediger, is vol zelfvertrouwen. ''Ik maak me geen zorgen. Ik verheug me erop om bovenaan te staan.'' Duidelijke taal voor een trainer die in de voorbereiding verloor van Ajax, Hamburger SV en Eintracht Frankfurt. Daar gold nog het excuus dat veel topspelers er niet bij waren. In het Community Shield waren alle vedetten echter weer van de partij en was rivaal United met 3-1 te sterk.

Arsène Wenger werd vorig jaar derde met Arsenal. De club van aanvaller Robin van Persie wacht na de FA Cup in 2005 al vijf jaar op een prijs. De Franse oefenmeester heeft ondanks de recente historie goede hoop op de titel. ''We moeten twee plaatsen klimmen ten opzichte van vorig seizoen. Ik heb er vertrouwen in dat het lukt.'' Arsenal is erin geslaagd zijn aanvoerder Cesc Fabregas te behouden ondanks belangstelling van zijn jeugdliefde Barcelona.

Verbetering

Liverpool presteerde afgelopen seizoen zeer mager met een zevende plaats. Reden om de Spaanse coach Rafael Benitez te laten vertrekken. Zijn vervanger is Roy Hodgson. De ervaren trainer slaagde erin om sterspelers Fernando Torres en Steven Gerrard op Anfield te houden. Bovendien werd Engels international Joe Cole gestrikt als ploeggenoot van Ryan Babel en Dirk Kuijt.

City is wederom de 'big spender' van het seizoen. De tweede club van Manchester gaf ruim 100 miljoen euro uit en het einde van de koopdrift lijkt nog niet in zicht. Tottenham troefde City afgelopen seizoen af in de strijd om een plaats in de lucratieve Champions League. City wil dat dit jaar koste wat het kost voorkomen.