LONDEN - Terwijl vrijwel alle competities in Europa stilliggen, wordt er in Engeland dit weekeinde gewoon gevoetbald. Op tweede kerstdag, Boxing Day, staan acht wedstrijden uit de Premier League op het programma, zondag twee.

Koploper Chelsea gaat zaterdag op bezoek bij Birmingham en het noodlijdende Liverpool ontvangt Wolverhampton Wanderers. Een dag later speelt nummer twee Manchester United uit bij Hull City en strijden Arsenal en Aston Villa om de derde en misschien wel de tweede plaats.

Chelsea, dat in de laatste zes wedstrijden maar één keer wist te winnen, zal het niet makkelijk krijgen bij Birmingham City dat na een goede reeks op de zevende plaats is beland. Chelsea-trainer Carlo Ancelotti kan bovendien niet beschikken over zijn Franse aanvaller Nicolas Anelka, terwijl Didier Drogba niet in beste vorm is.

United

Manchester United, nog altijd zonder Edwin van der Sar, volgt de koploper op vier punten. Sir Alex Ferguson verwacht zondag een stormloop van Hull City, dat natuurlijk ook op de hoogte is van de defensieve problemen bij Manchester door blessures van onder anderen Nemanja Vidic en Wes Brown. Vorige week ging het elftal van Ferguson nog hard onderuit bij Fulham.

Bij puntenverlies van de Mancunians kan of Arsenal of Aston Villa de tweede plaats overnemen. Beide ploegen hebben twee punten minder dan ManUnited en Arsenal heeft zelfs een wedstrijd minder gespeeld. Maar het team van de geblesseerde Robin van Persie is gewaarschuwd. Reuzendoder Villa versloeg dit seizoen al Manchester United, Liverpool en Chelsea.

Liverpool

Bij Liverpool, slechts achtste in de Premier League en uitgeschakeld voor de Champions League, wordt de druk op trainer Rafael Benitez steeds groter. Vorige week verloor de club van Dirk Kuijt en Ryan Babel nog met 2-0 van hekkensluiter Portsmouth. Tegen Wolverhampton Wanderers moet het gebeuren, aldus Benitez.

Zijn collega Roberto Mancini maakt zaterdag voor het eerst kennis met het Engels voetbal. De Italiaan volgde deze week de ontslagen Mark Hughes op bij Manchester City. De nummer zes van de Premier League ontvangt middenmoter Stoke City.