SYDNEY - John Heitinga vertrok dit seizoen van Atletico Madrid naar Everton omdat de kans nu ook groter is dat hij weer centraal in de defensie mag voetballen.

Bij het Nederlands elftal is het voorlopig vooral belangrijk dat hij weer een basisplaats krijgt. ''Want spelen voor je land, is toch wel zo'n beetje het mooiste wat er is.''

Vraag Heitinga naar de grootste teleurstellingen uit zijn loopbaan en hij komt met een zware knieblessure en zijn reserverol op het Europees kampioenschap vorige zomer in Zwitserland en Oostenrijk.

De 25-jarige verdediger was vorige maand echter ook onaangenaam verrast toen hij de interlands tegen Japan en Schotland vanaf de bank moest bekijken.

Verrassing

''Dat kwam toch wel als een verrassing'', zegt hij in één van de mooie hotels in het centrum van Sydney.

''Onder bondscoach Bert van Marwijk speelde ik eigenlijk iedere wedstrijd als ik fit was. Tegen Japan was André Ooijer bovendien niet beschikbaar. De trainer koos echter voor Gregory van der Wiel als rechtsback en liet Glenn Loovens voetballen.''

Van Marwijk gaf Heitinga geen uitleg over zijn reserverol. ''Dat hoeft ook niet'', vindt de verdediger. ''Zulke dingen gebeuren in het profvoetbal. Anders was het toen Marco van Basten vlak voor het laatste EK besloot om mij buiten de basis te laten. Dan wil je wel even weten wat er aan de hand is. Al verandert dat ook niets.''

Boulahrouz

Heitinga speelde onder de vorige bondscoach nagenoeg alle wedstrijden en mocht zich na een sterk seizoen bij Ajax de beste voetballer van de eredivisie noemen. Marco van Basten koos echter vlak voor het begin van het EK alsnog voor een defensie met Khalid Boulahrouz, Ooijer, Joris Mathijsen en Giovanni van Bronckhorst.

''Dan ben je heel blij dat Italië en Frankrijk in prachtige wedstrijden worden verslagen. Je weet ook dat de kansen op speeltijd niet groter worden.''

Heitinga vertrok na het EK van Ajax naar Atletico Madrid en maakte indruk als centrale verdediger.

Rechtsback

''Maar na een trainerswissel speelde ik alles als rechtsback. Dat is toch één van de redenen dat ik dit seizoen op het laatste moment voor Everton heb gekozen. Centraal in de defensie kom ik het beste tot mijn recht. De Engelse competitie past ook beter bij mij. Al is Atletico een prachtige club en Madrid een fantastische stad waar de zon vaak schijnt. Everton speelt ook niet in de Champions League maar ik denk toch dat ik een juiste beslissing heb genomen'', zegt de verdediger die ook bij zijn nieuwe Engelse club al twee keer als rechtsback voetbalde.

''Sylvain Distin en Joseph Yobo speelden toen centraal in de defensie. Dat zijn grote jongens. Die kan je goed gebruiken omdat in Engeland nog wel eens een bal hoog in het strafschopgebied wordt geschoten. Maar dat wil niet zeggen dat ik niet meer op die positie kom te spelen. Bij Atletico voetbalde ik zeker als rechtsback.''

Ooijer

Heitinga hoopt dat hij zaterdag tegen Australië ook weer eens in plaats van de afwezige Ooijer in het hart van de defensie mag aantreden. ''En dan is het aan mij om aan te tonen dat ik daar goed kan spelen'', beseft hij.

''Ooijer is een vriend van me, maar ik ben bijna 26 jaar en heb al 47 interlands gespeeld. Ik ga dus voor een basisplaats. Het liefst centraal, maar rechtsback is ook goed. Al doet Van der Wiel het de laatste tijd ook goed op die positie.''