ALKMAAR - Louis van Gaal is een man van principes, maar voor Moussa Dembélé wilde de oefenmeester daar zondag wel van afwijken. De Belgische aanvaller was vanwege knieproblemen ruim twee maanden niet inzetbaar en trainde afgelopen week voor het eerst weer volledig mee met de groep.

Normaal gesproken geeft Van Gaal een herstelde speler eerst speeltijd in het tweede elftal. De oefenmeester zette Dembélé zondag tegen NEC toch op de bank.

"Het is tegen mijn gewoontes in om iemand na drie trainingen al op de bank te zetten. Maar ik had het gevoel dat Moussa ons kon helpen als het tegen zou zitten. Dat heb ik ook uitgelegd aan de groep."

De inbreng van de sterke Belg bleek tegen de stugge Nijmegenaren uiteindelijk noodzakelijk. AZ zocht zeventig minuten lang zonder succes naar een opening in de hechte defensie van NEC.

'Geweldige actie'
Twintig minuten voor tijd mocht Dembélé zijn rentree maken. Nauwelijks vijf minuten later scoorde Graziano Pellè, een andere invaller, de 1-0. Het voorbereidende werk kwam van de Belg.

"Het was een geweldige actie van Moussa", prees Van Gaal zijn aanvaller. "Ik ben ook blij dat Pellè scoort. Hij speelt dit seizoen heel goed, maar kwam maar niet tot scoren. Nu kon hij gelukkig beslissend zijn."

AZ is halverwege de competitie de trotse koploper van de eredivisie, maar volgens Van Gaal schept dat nog geen verwachtingen. De Alkmaarders stelden zichzelf voor het seizoen tot doel om bij de eerste vijf te eindigen. "Het heeft geen zin om die doelstelling bij te stellen", vindt de trainer. "Dat komt vanzelf wel."

'Niet normaal'
Van Gaal beseft zelf ook wel dat AZ gezien de prestaties in de eerste seizoenshelft als een serieuze titelkandidaat wordt gezien. "Wat wij doen is bovengemiddeld, niet normaal eigenlijk. Maar het is onnodig om dan druk op de selectie te gaan leggen. Het probleem ligt ook niet bij ons, maar in onze omgeving. De verwachtingen zullen door de media wel worden opgeklopt."

Omdat AZ dit seizoen geen Europees voetbal speelt, zijn de spelers van de Alkmaarders in de winterstop mogelijk een gewilde prooi voor de grote clubs in Europa. Van Gaal sprak nadrukkelijk de wens uit dat zijn selectie in tact blijft. "Ik hoop dat alle spelers weer fit terugkeren en dat ze niet worden verkocht", glimlachte de oefenmeester.