WASHINGTON - Met het eerste debat tussen presidentskandidaat Mitt Romney en de zittende Amerikaanse president Barack Obama gaat het eindspel van de race om het Witte Huis beginnen.

De een-op-een confrontaties lijken de laatste strohalm van de Republikeinse kandidaat (Romney) om zijn Democratische tegenstrever (Obama) uit de presidentiële ambtswoning te verdrijven.

''Televisiespotjes zullen deze race niet veranderen. Toespraken zullen deze race niet veranderen en campagnemedewerkers zullen hem niet veranderen", stelde oud-campagnestrateeg Matthew Dowd van George Bush maandag (lokale tijd) in de LA Times.

Om momentum te creëren moet Romney het eerste debat winnen en dus in de aanval gaan. Hij moet het treffen aangrijpen om mensen te overtuigen dat hij de man is die de economie weer kan rechttrekken en Amerikanen weer aan een baan kan helpen.

''Ik denk dat Romney niet duidelijk genoeg heeft gemaakt dat hij de betere man is voor de economie", stelt ook oud-campagnestrateeg Dick Wadhams. ''Het Romney-kamp heeft te lang geprobeerd hier een referendum van te maken over Obama, in plaats van een verkiezing waar ook iets te kiezen was."

Tips

De conservatieve krant Washington Times heeft in ieder geval wat tips in huis voor Romney. ''Wat voormalig gouverneur Romney ook doet tijdens het debat, hij moet niet desperaat overkomen ook al geven recente peilingen hem vermoedelijk een hulpeloos gevoel", stelt het dagblad. Lichtpuntje is het grote aantal debatten dat hij al heeft moet voeren.

''Hij heeft meer dan genoeg oefening gehad dit jaar, door aan 19 debatten deel te nemen. Hij weet hoe het werkt en weet terug te schieten in de toegekende 2 minuten (voor een antwoord).’’

Wadhams, oud-voorzitter van de Republikeinse Partij in Colorado, deelt die mening. Hij is ervan overtuigd dat Romney er op het juiste moment staat. Dat is hem geraden, waarschuwt hij. ''Als hij het niet doet, weet ik niet wat de dynamiek van deze race nog kan veranderen."

De president, die in cruciale staten een gaatje in de peilingen heeft geslagen ten opzichte van zijn tegenstander, zal veel omzichtiger te werk gaan en staat minder onder druk.

Uitglijers

''Obama zal vooral grote uitglijers willen vermijden. Kandidaten lijden veel meer schade door hun eigen fouten dan door de successen van hun tegenstanders, door gevatte tegenstoten of door vernietigende oneliners van hun tegenstanders", aldus professor politicologie John Sides van de George Washington Universiteit.

De risico’s voor de Republikeinse kandidaat zijn groter. ''Voor Romney is er meer druk om de dynamiek van deze race te veranderen’’, weet ook Side.

Hoop kan er ook nog geput worden uit een onvoorziene binnen- of buitenlandse crisis die het aanzien van de president kunnen ondermijnen. Voor een zogeheten ‘oktober surprise’ lijkt de tijd echter wel heel erg kort.

Voorlopige stemmen worden in meer dan de helft van de staten al uitgebracht. Nog voor het derde debat, op 22 oktober, kan een meerderheid van de mensen in belangrijke staten als Florida, Colorado, Nevada en North Carolina zijn stem al hebben uitgebracht.

Alles over de Amerikaanse verkiezingen in ons dossier