WASHINGTON - Eigenlijk gold Rick Santorum als een kansloze buitenstaander bij de voorverkiezingen van de Republikeinen in de VS.

Hij werd belachelijk gemaakt, kreeg amper campagnebudget en zijn politieke carrière leek voorbij. Maar met Super Tuesday is hij op zijn voorlopige hoogtepunt aangekomen.

De 53-jarige ex-senator uit Pennsylvania heeft zich opgeworpen als de leider van de conservatieven. Hij maakt het de gedoodverfde winnaar Mitt Romney onverwacht erg lastig, ondanks dat zijn budget een tiende bedraagt van de rijke zakenman Romney.

Als kandidaat voor het Witte Huis probeert Santorum vooral te belichamen wat de rechtse partijbasis wenst: iemand die staat voor conservatieve waarden, religie en Amerikaanse leiding in de wereld. Iemand die homohuwelijken wil verbieden en de evolutietheorie in twijfel trekt. Wetenschappelijke betogen over opwarming van de aarde noemt hij absurd.

Als het aan hem ligt, komt er een verbod op abortus, ook bij verkrachting en incest. Ook in de buitenlandse politiek gebruikt hij harde retoriek: hij wil een militaire aanval op Iran om te voorkomen dat het streng-islamitische land een atoombom bouwt.

Onverschrokken zet de katholieke Santorum zijn geloof in als wapen in de verkiezingsstrijd. Hij voert campagne tegen seks voor het huwelijk en tegen de strikte scheiding van kerk en staat. Hij toont zich een trouwe gezinsman, die 21 jaar met zijn vrouw Karen is getrouwd.

Het gezin heeft maar liefst zeven kinderen. De jongste Isabella (3) heeft een zware handicap. Ook de 93-jarige moeder van Rick Santorum was dinsdag nog op het podium om haar zoon te steun te betuigen.