WASHINGTON - Het schandaal rondom Herman Cain, die meedingt naar de Republikeinse presidentsnominatie, breidt zich uit.

Een derde vrouw is naar voren gekomen met aantijgingen dat Cain zich ongepast heeft gedragen toen hij in de jaren negentig aan het hoofd stond van de Nationale Bond van Restaurants (NRA), een lobby voor restaurants in de Verenigde Staten.

Het Amerikaanse politieke blog Politico kwam eerder deze week met een verhaal over twee vrouwen die Cain in de jaren negentig hadden beschuldigd van seksuele intimidatie. De twee vrouwen is toentertijd in ruil voor een financiële regeling een zwijgplicht opgelegd.

De vrouw die woensdag naar voren trad zei dat Cain haar op suggestieve gebaren en opmerkingen heeft getracteerd. Zo zou hij haar hebben verteld dat hij tegen collega's had gezegd haar aantrekkelijk te vinden. Ook zou Cain haar hebben uitgenodigd om mee te gaan naar zijn appartement.

Anoniem

Ze heeft uiteindelijk geen klacht ingediend omdat ze steeds minder contact had met Cain en omdat haar collega's hun verhaal al hadden gedaan. De vrouw, die haar verhaal aan persbureau AP heeft verteld, wil anoniem blijven omdat ze vreest haar huidige baan te verliezen en reputatieverlies te lijden.

Uit onderzoek van AP is gebleken dat de vrouw inderdaad werkzaam was bij de NRA in de tijd dat Cain daar aan het roer stond. Ze is niet verbonden aan een politieke partij en stond de afgelopen tien jaar niet geregistreerd als Democratische of Republikeinse kiezer, hoewel ze ooit wel geregistreerd was als Democraat. Ook heeft ze nooit geld gedoneerd aan politieke campagnes.

'Lastercampagne'

Het campagneteam van Cain, die mede door zijn status als nieuwkomer in de politieke arena in een aantal opiniepeilingen aan kop gaat, heeft de aantijgingen woensdag opnieuw ontkend.

Volgens het team gaat het om een 'lastercampagne' van het campagneteam van Rick Perry, de gouverneur van Texas die ook de Republikeinse nominatie voor het presidentschap ambieert. Perry's mensen ontkennen elke betrokkenheid en hebben gesuggereerd dat het campagneteam van Mitt Romney, tevens kandidaat, de bron van de verhalen is.

Schandaal

Cain poogt ondertussen de aandacht van de aantijgingen af te leiden. Hij reageerde woensdag driftig op vragen van journalisten over de kwestie. In een hotel in Virginia zei hij dat journalisten 'niet eens hoefden te proberen' vragen te stellen over het schandaal.

Toen de journalisten doorvroegen verhief Cain zijn stem en zei: "Wat heb ik nou gezegd? Pardon, mag ik erdoor!", terwijl hij door de beveiligers van het hotel werd weggeleid van de verzamelde pers.

Lees alles over de Amerikaanse verkiezingen in ons dossier