ARLINGTON - "Deze lange rij is democratie ten voeten uit!", overziet Michael Whitlock de wachttijd en zonder mokken sluit hij achteraan aan. Drie uur zal het duren, voordat hij zijn stem op de Democratische presidentskandidaat Barack Obama kan uitbrengen.

Zaterdag was de laatste dag waarop de inwoners van de staat Virginia dat vervroegd konden doen. Het is geen 'early voting', zoals in veel andere staten, maar 'absentee voting': in Virginia moet je namelijk een geldige reden opgeven om je afwezigheid op de verkiezingsdag te verklaren, zoals een werkkring buiten de stad.

Voor Whitlock is het een burgerplicht en hij herinnert aan slechtere tijden: "Mijn grootouders mochten niet eens stemmen vanwege hun huidskleur". Zijn buurvrouw in de rij overweegt heel eventjes of ze weer naar huis zal gaan, maar het historische karakter doet haar anders besluiten: "Ik wil mijn kinderen niet vertellen dat ik niet eens drie uur wilde wachten!"

Kruiswoordpuzzel

Er klinkt geen onvertogen woord: de wachtende kiezers lezen staande een boek, een krant, spelen met hun I-phone, maken een kruiswoordpuzzel of bestuderen alvast het voorbeeld-stembiljet. Vrijwilligers proberen de vaart erin te houden. "Stem sneller, vraag me hoe", staat op het shirt dat ze dragen. Een plaatselijke winkelier biedt koffie en water aan voor slechts een dollar. "Dank je, kleine ondernemer", roept de muzikante door de microfoon, terwijl ze het democratische proces met gitaarspel begeleidt.

De meesten voorspellen dat de rijen aanstaande dinsdag (verkiezingsdag) nog veel langer zullen zijn. "Daarom stem ik niet op de uitverkorene", refereert Elizabeth Terrell met een knipoog aan de spotnaam van Obama. Ze legt uit dat ze voor een kleine overheid is en om haar argument kracht bij te zetten, spreidt ze haar armen uit: "Hoe groter de overheidsbemoeienis, hoe langer de rijen bij verkiezingen!"

Vergeleken met vier jaar geleden is het aantal vervroegde stemmen in Virginia met 40 procent gestegen. De chef van het kiesdistrict in Arlington, Kitty Clark Stevenson, hoort zelf ook bij de vroege vogels. "Ik zou desnoods drie dagen lopen en drie dagen wachten om te kunnen stemmen!"