DENVER - Politieke waarnemers zijn het erover eens dat de stemmen van de latino's of hispanics zwaar gaan wegen in de Amerikaanse presidentsverkiezingen. De gouverneur van New Mexico, Bill Richardson, gaat zelfs een stapje verder.

Richardson, die ondanks zijn Engels klinkende naam zelf een rasechte latino is, denkt dat de Amerikanen van Latijns-Amerikaanse afkomst de doorslag gaan geven in de strijd tussen de Democraat Barack Obama en de Republikein John McCain.

"De race is voorbij als Colorado, New Mexico en Nevada van de Republikeinen overstappen op de Democraten", zei Richardson enkele dagen geleden over de drie staten met een grote gemeenschap van latino's.

Bevolkingsgroep

De latino's zijn de snelst groeiende bevolkingsgroep in de Verenigde Staten. Als politieke factor winnen ze daarom steeds meer aan belang. Van de ruim 300 miljoen inwoners van de Verenigde Staten is zeker 46 miljoen van Latijns-Amerikaanse afkomst.

Bij de verkiezingen voor het Congres in 2006 gingen 7,3 miljoen latino's naar het stembureau. Op 4 november zullen dat er duidelijk meer zijn. Obama en McCain hebben daarom miljoenen uitgegeven aan Spaanstalige verkiezingsspotjes.

Bush

Bij de presidentsverkiezingen van 2004 stemde ongeveer 44 procent van de latino's voor de Republikeinse president George W. Bush, die uit het aan Mexico grenzende Texas komt. Bush leek begrip te hebben voor de slechte economische situatie van veel latino's en de roep om het legaliseren van de miljoenen mensen die zonder geldige papieren in de VS verblijven.

De steun onder de latino's voor de Republikeinen is in de afgelopen jaren echter aanzienlijk afgenomen, blijkt uit recent onderzoek van het Pew Hispanic Center. Volgens de denktank is 75 procent van plan om op 4 november op Obama te stemmen. Slechts 23 procent zou zich achter McCain willen scharen.

Immigratie

Volgens de gezaghebbende politieke website Politico nemen veel hispanics het McCain kwalijk dat hij meerdere malen van standpunt is veranderd voor wat betreft het onderwerp immigratie. Twee jaar geleden was McCain samen met de Democratische senator Edward Kennedy nog de pleitbezorger van een wetsvoorstel om de 12 miljoen illegalen te legaliseren en tijdelijke visa te verstrekken aan latino's die in de Verenigde Staten willen werken.

Die maatregelen zouden wel gepaard moeten gaan met een verscherpte grensbewaking om de toestroom van illegalen in te dammen. "McCain nam echter afstand van het wetsvoorstel toen Republikeinse kiezers in 2007 protesteerden", aldus Politico.

Jong

Verder zou van belang zijn dat Obama bij jongere kiezers populairder is dan McCain. Jonge hispanics hadden nooit zoveel belangstelling voor politiek, maar dat is veranderd, zo blijkt uit een onderzoek van Voto Latino, een niet-gebonden organisatie die jonge hispanics aanmoedigt te stemmen.

Volgens de peiling denkt 85 procent van de jonge latino's dat de verkiezingen van 4 november de belangrijkste uit de geschiedenis van de Verenigde Staten zijn.