Voor John McCain zit nu echt alles tegen. En de tijd dringt. 4 november komt ineens erg snel dichterbij. Zou het Barack Obama dan toch gaan lukken?

Bij de Democraten ontbreekt dan ook elk spoor van triomfantelijke stemming. Daar hebben ze eerder leergeld mee betaald. Terecht. De race is niet voorbij.

Zouden ze in het hoofdkwartier van Obama ook gekeken naar dat mooie historische overzichtje met opiniepeilingen vanaf 1936.

Wint Obama met klinkende cijfers?

Daaruit blijkt dat de kandidaat die begin oktober - een maand voor de verkiezingen dus - voorligt meestal wint. Meestal! Niet altijd dus. Neem Jimmy Carter die in 1980 nog een voorsprong heeft op Ronald Reagan.

Jammer, hij verliest smadelijk. In 2000 ligt Al Gore eventjes voor op George Bush. In 2004 heeft ook John Kerry kort de leiding over Bush. De uitkomst is bekend. Bush wint beide keren de hoofdprijs.

Gele trui

Maar de Gele trui zit Obama wel steeds steviger om de schouders. Meer en meer kiezers bepalen hun keus. Kijk maar naar de grafiekjes van de afgelopen maanden. John McCain heeft eventjes voor gelegen. Dat was rond de feestelijke Republikeinse conventie en de spectaculaire entrée van de volkse Sarah Palin.

Snel daarna dook McCain onder de opgaande lijn van Obama. Als er deze week verkiezingen waren, won Obama met klinkende cijfers.

Palin-effect is verbleekt

Het zit John McCain ook niet mee. Zijn grote troefkaart - ik had gelijk met Irak; Obama ongelijk - kan hij niet meer uitspelen. Een rapport deze week over het al weer afgenomen geweld in Irak werd in het nieuws weggevaagd door de bankencrisis waarin Obama slimmer heeft geopereerd dan McCain. De economische crisis staat op alle voorpagina's ; het nieuws over Irak staat weggedrukt op pagina acht.

McCain probeert vergeefs afstand te nemen van George Bush die in de opiniepeilingen verder wegzakt. Bush is als een schoolkind dat watertrappend steeds vaker kopje onder gaat. Er is geen badmeester die te hulp schiet. Dit loopt verkeerd af.

Barack Obama en Joe Biden wrijven het de kiezers in: "Wil je nog vier jaar George Bush met alle ellende vandien? Stem dan op McCain".

Opgetogen

Het Palin-effect is bovendien verbleekt. Palin is het massaal bekeken debat met Democraat Joe Biden zonder grote kleerscheuren doorgekomen. De Republikeinen reageren opgetogen: "Wat deed ze het goed!"

Maar doorslaggevend is wat de twijfelaars (de fameuze 'swing voters') er van vinden. Is bij hen de aarzeling over de dolenthousiaste, maar pijnlijk onervaren Palin verdwenen? Niet dus.

McCain: onderschat hem niet

Als je het hele slagveld overziet is het bijna verbazend dat Obama niet verder voorligt (op zondag is de voorsprong 6 procent). Ik kan dat alleen verklaren uit blijvende weerzin bij veel kiezers tegen Obama.

Wat doen middenkiezers als ze op 4 november het stemhokje binnenstappen? Kiezen ze echt voor de eerste zwarte presidentskandidaat uit de geschiedenis? Ook als de Republikeinen hen inpeperen dat hij hartstikke links is?

Houterig

Overheerst de kritiek op de ervaren, maar houterige McCain die het onverantwoorde besluit nam om de charmante outsider Sarah Palin op de reservebank te zetten voor het machtigste ambt ter wereld?

Wie deze column vaker leest weet dat ik - een tikkeltje laf? - al een tijdje geen voorspelling meer doe over de einduitslag. Obama heeft nu verreweg de beste papieren maar kijk naar de heftige actualiteit. Kiezers zijn bang en reageren heftig op het nieuws-van-de-dag. Elke week is anders en dus onvoorspelbaar.

Onderscheiding

De Republikeinen hopen er het beste van, maar vrezen het ergste. De Democraten op hun beurt weten dat John McCain de onderscheiding verdient voor de kandidaat die het vaakste boven de afgrond bungelde en toch terug kwam. Onderschat hem niet.

McCain kent ook de keiharde waarheid van het slagveld. Soms win je de moeilijkste gevechten en maar verlies je de oorlog.