WASHINGTON - Waar doorgaans betrekkelijk weinig aandacht voor is in de aanloop naar de Amerikaanse presidentsverkiezingen wordt dit spannende verkiezingsjaar reikhalzend naar uitgekeken: het eerste en enige televisiedebat tussen de Democratische vicepresidentskandidaat Joe Biden en zijn Republikeinse rivale Sarah Palin.

De confrontatie donderdagavond tussen de 65-jarige oude politieke rot Biden en de telegenieke Palin, vrouw en 21 jaar jonger, zal waarschijnlijk meer televisiekijkers trekken dan de ruim 52 miljoen die afgelopen vrijdag naar de eerste van drie tv-debatten tussen presidentskandidaten John McCain en Barack Obama keken.

Palin

De schijnwerpers zijn vooral gericht op Palin, de relatief onbekende eland-jagende 'hockeymoeder' uit Alaska. Haar verrassende nominatie als 'running mate' van McCain schudde de race om het Witte Huis op en maakte haar op slag een beroemdheid. Maar de laatste weken zijn serieus twijfels gerezen over haar kunnen.

Palin werd sinds haar benoeming in september zoveel mogelijk van de media afgeschermd en gaf slechts drie interviews waarbij ze een paar keer opzichtig struikelde. Dat maakte haar het doelwit van tal van grappen in de media.

Rusland

Zo werd ze beschimpt omdat ze in een interview met CBS beweerde dat ze wel degelijk ervaring op een buitenlandgebied heeft, omdat de staat Alaska, waar ze gouverneur is, zo dicht bij Rusland ligt.

Ook binnen de Republikeinse partij, waar ze aanvankelijk op handen werd gedragen, groeien de zorgen over de (debat)vaardigheden van Palin. Deze week gaat zij daarom drie dagen intensieve voorbereiding tegemoet op de ranch van McCain in Arizona.

Uit voorzorg hebben de Republikeinen ook strenge regels afgedwongen voor het debat in Missouri.

Bewijzen

"Vicepresidenten doen er normaal gesproken niet toe, maar er is een drempel die ze moeten passeren om te bewijzen dat ze kunnen inspringen als president", aldus communicatie-expert Mitchell McKinney in het politieke blad Politico.

"De lat ligt laag, maar als Palin de drempel niet passeert kan dat McCain beschadigen."

Biden

Anders dan Palin kan Biden, senator sinds 1972, bogen op een jarenlange ervaring op het hoogste politieke niveau. Als voorzitter van de senaatscommissie Buitenlandse Zaken heeft hij vanzelfsprekend heel wat expertise in buitenlandse dossiers.

Hij gaf honderden interviews sinds hij in augustus werd aangesteld als running mate van Obama. Maar Biden, berucht om zijn verbale uitglijders, rijdt evenmin een foutloos parcours.

Roosevelt

Zo repte hij over een televisiespeech van president Franklin Roosevelt tijdens de beurscrisis van 1929. Dat was vier jaar voordat Roosevelt in werkelijkheid aan de macht kwam en in een tijd dat de Amerikanen nog geen tv thuis hadden.

Biden zal voorzichtig moeten opereren in het debat met Palin en als 'aanvalshond' van Obama niet te dominant overkomen. "Ik zou niet in de schoenen van Joe Biden willen staan tijdens het debat."

"Hij kan geen terriër zijn en geen muurbloempje. Hij kan niet te actief en niet te passief zijn", aldus enquêteur John Zogby. "Hij zal daar als een vader met zijn dochter lijken, en vaders winnen nooit."