LOS ANGELES/SAN FRANCISCO - Aan Democratische zijde worden de voorverkiezingen van dinsdag in de qua bevolkingsomgang grootste staat van de Verenigde Staten, Californië, een cliffhanger. Peilingen van afgelopen weekeinde geven een miniem verschil tussen de twee overgebleven kandidaten Hillary Clinton en Barack Obama.

Zoals de vlag er nu bij hangt, kunnen de kandidaten rekenen op respectievelijk 36 en 34 procent van de stemmen. De doorslag zal gegeven worden door de omvangrijke groep zwevende kiezers. Zeker 18 procent van de kiesgerechtigden heeft aangegeven nog geen keus te hebben gemaakt.

"Het is een ongewoon veranderlijke situatie met een zeer groot aantal zwevende kiezers en zo veel vlakken die verschuivingen laten zien", aldus peiler Mark DiCamillo tegen de Amerikaanse krant San Francisco Chronicle. Senator Obama volgens waarnemers maakt een ongelooflijk sterke groei door in de Golden State.

Rookie

Half januari lag de 'rookie' nog 12 procentpunt achter de gedoodverfde winnaar in Californië Hillary Clinton. In oktober was het verschil met 25 procentpunt zelfs nog veel groter tussen de twee kemphanen.

In het open karakter van de Democratische stembusgang van dinsdag ligt een van de verklaringen waarom de race zo spannend wordt. Clinton leidt onder geregistreerde Democratische kiezers terwijl Obama een grote voorsprong heeft onder niet partijgerelateerde kiezers die eveneens van zins zijn te stemmen in de Democratische voorverkiezingen op Super Tuesday.

Naar schatting 13 procent van de kiezers die dinsdag meedoet is geen partijlid, aldus The Chronicle van zondag.

Cruciaal

Volgens de campagnemanager in Californië van Hillary Clinton, Averell Smith, is winst in de westelijke staat "cruciaal" en is het geen verrassing dat de twee kandidaten zo dicht bij elkaar liggen in de peilingen.

"We wisten altijd al dat het dichter bij elkaar zou komen te liggen, maar we koesteren een enorm vertrouwen in de organisatie die we hebben om de kiezer naar de stembus te krijgen."

Super Tuesday

Het enige dat zeker lijkt te zijn, is dat geen van de Democratische kandidaten de handdoek meteen na Super Tuesday in de ring zal werpen. In 22 staten worden dinsdag Democratische voorverkiezingen gehouden.

De gedelegeerden die er te verdienen zijn en die eind augustus formeel de presidentskandidaat moeten kiezen op de Democratische conventie, worden in belangrijke mate via een stelsel van evenredige vertegenwoordiging verdeeld.

Beslissing

Het winner-takes-it-all-principe wordt niet toegepast. Clinton noch Obama kan dinsdag zoveel gedelegeerden bij elkaar sprokkelen dat er een beslissing is geforceerd. Er worden er eenvoudigweg te weinig verdeeld.

De strijd zal dus hoe dan ook doorgaan, stellen veel waarnemers. Als volgende magische datum hebben politieke analisten al 4 maart in de mond genomen wanneer de belangrijke staten Texas en Ohio naar de stembus gaan.