CESANA PARIOL - Duff Gibson nadert het einde van zijn loopbaan als topsporter. De brandweerman uit Calgary behaalde op 39-jarige leeftijd wel zijn grootste sportsucces. De Canadees veroverde vrijdagavond olympisch goud in het skeleton. Hij bleef met zijn slee generatie- en landgenoot Jeff Pain (35) voor. Het brons was voor de 37-jarige Zwitser Gregor Stähli.

"In deze sport is leeftijd heel belangrijk. Het gaat bij skeleton nu juist om ervaring", gaf Gibson in zijn voorbeschouwing op Turijn aan. Vrijdagavond stonden 27 skeletonners aan de start van de twee olympische runs: veertien de dertig al ruim gepasseerd, twee zelfs ouder dan veertig. Gibson, in het verleden langebaanschaatser zonder al te veel succes, begon pas op zijn 33e met sleetje rijden. De brandweerman uit Calgary veroverde vier jaar later (2004) de wereldtitel. Dit seizoen maakt hij nog steeds deel uit van de wereldtop.

Ervaring

"Dat er zoveel oudere atleten tussen zitten, heeft te maken met het feit dat skeleton in 2002 terugkeerde op het programma van de Winterspelen. Veel jongens die eigenlijk al gestopt waren, hebben vijf, zes jaar geleden de slee weer uit de schuur gehaald om er in Salt Lake City bij te zijn. Dat zijn wel jongens die over heel veel ervaring beschikken. Ze maakten jaren deel uit van het wereldbekercircuit", analyseert Peter van Wees zijn sport.

Winnaars

De Groninger, zelf ook een dertiger, slaagde er niet in zich te kwalificeren voor Turijn. "Als je hier naar de leeftijd van de medaillewinnaars kijkt, komt mijn tijd nog wel", zei hij grijnzend op de olympische baan in Cesana Pariol.

Stimulans

Afgelopen week maakte Gibson tijdens de trainingen duidelijk kandidaat te zijn voor goud. "Bobber Christophe Langen veroverde in Salt Lake City op 39-jarige leeftijd goud. Dat heb ik in mijn achterhoofd gehouden de afgelopen jaren. Voor mij was het een enorme stimulans tot Turijn door te gaan", gaf de Canadees donderdag na de laatste training aan. "Daar zou ik dezelfde leeftijd hebben."

Gibson ging in 1989 meedoen aan schaatswedstrijden. Vier jaar later haalde een bobsleetrainer hem over een trainingskamp mee te maken. Twee jaar lang combineerde hij vervolgens de twee sporten. Daarna koos hij voor bobben. Toen bekend werd dat skeleton op het olympisch programma kwam in Salt Lake City stapte hij opnieuw over.

Kandidaat

In de Amerikaanse stad eindigde hij vier jaar geleden als tiende en dat zinde hem niet. Vorig jaar zegevierde Gibson bij de eerste wereldbekerwedstrijd op de risicovolle olympische piste. Het maakte hem direct een kandidaat voor olympisch goud.

"Hij heeft een paar voordelen", zegt Van Wees, die het in het wereldbekercircuit goed kan vinden met de Canadees. "Hij is snel bij de start, hij is zwaar en hij weet hoe hij moet sturen. Dan is goud hier niet zo heel vreemd."

Wereldkampioen

Op het podium werd Gibson geflankeerd door Jeff Pain, de wereldkampioen van vorig jaar. Pain won dit seizoen de wereldbeker omdat de onaantastbare Amerikaan Zach Lund een schorsing wegens doping kreeg opgelegd. Nummer drie Stähli veroverde voor de tweede keer brons na Salt Lake City. Hij stopte in 1994 met skeleton, maar keerde in 1999 ook terug toen de sport weer olympisch werd.