WAREGEM - Als wielrenner haalde hij Parijs nooit en ook dit jaar zit het er voor Cees Priem niet in. De Zeeuw organiseerde voor de Ronde van Frankrijk de derde etappe, van Waregem naar Compiègne. Voor Priem (56) zit de Tour er na dinsdag op. "Ik heb nu werk genoeg gehad."

De start in Waregem was niet alleen iets voor dinsdag, het was eigenlijk al sinds zaterdag feest op de vertreklocatie in de Vlaamse gemeente. "We hebben hier popconcerten gehad, allerlei activiteiten en we hebben dagelijks de koers bekeken." Belgische wielercoryfeeën als Eddy Merckx en Freddy Maertens liepen dinsdag rond, Merckx was gastheer in een gebouw naast het startdorp.

Met de 'Kannibaal' heeft Priem in de Tour een historie. In 1975 fietste Priem als broekie mee in een korte etappe naar Brussel. Die rit was voor Merckx op maat gemaakt, aangezien de finish vlakbij zijn huis lag. In de kopgroep reden grote namen als Merckx, Van Impe en Zoetemelk. Maar Priem was slim, kwam uit het wiel van Merckx en won de rit. "Toch draagt hij me dat niet na, hoor", zegt Priem 32 jaar na dato met een grote glimlach. "We zijn altijd goede maten gebleven."

In 1998 beleefde Priem zijn zwartste jaar in de Ronde van Frankrijk toen hij werd opgepakt door de Franse justitie. In Reims volgde vervolgens een proces tegen de toenmalige ploegleider van TVM. In de ploeg zou een systematisch dopingsysteem in werking zijn.

Onrecht

"Ik kan niet tegen onrecht", zei Priem dinsdag in Waregem over de affaire die hij als een vernedering ervoer. "Maar ik heb me nooit laten wegjagen, ik ben gelijk een service voor de neutrale wagens begonnen. Ik ben altijd in de Tour gebleven. Nee, het is geen verslaving, dat niet. Maar voor mij is het wel een overwinning dat ik dit weer doe."

Priem, die dinsdag trots kon melden dat hij erin is geslaagd de start van de Giro in 2010 naar Nederland te halen, organiseerde vorig jaar de etappe naar Valkenburg. Dit jaar gooide hij alles op de start in Waregem. "Het vertrek is veel mooier dan de finish, daar zijn alle renners zo verdwenen. Hier zie je iedereen en heb je tenminste de tijd met mensen te praten."

Bos

De winnaar van twee Tourritten nam dinsdag uitgebreid de tijd om met oud-collega's bij te praten. Ook ontving hij voormalig TVM-directeur Ad Bos, de man met wie Priem ondanks de affaire uit 1998 altijd een innige band hield. "We spreken elkaar nog maandelijks", aldus Priem, die van Bos een wijze Tourles leerde. "Hij zei altijd: Als je iets te vieren hebt, doe het dan vandaag. Want morgen kun je alweer in de shit zitten. In Parijs zal ik dit jaar niet komen, maar vandaag geniet ik volop."