Captain Paul Haarhuis weet dat de Nederlandse Fed Cup-ploeg komend weekend voor een zware opgave staat tegen Japan, hoewel nummer één van de wereld Naomi Osaka ontbreekt in haar geboortestad Osaka.

"Onze kansen zijn aanzienlijk toegenomen nu Osaka niet meedoet", aldus Haarhuis. "Daardoor zijn we van zwaar underdog naar licht underdog gegaan, want we spelen nog steeds uit en de meiden van Japan staan allemaal hoger qua ranking dan de Nederlandse meiden. Het zal dus aankomen op de vorm van de dag."

De oud-tennisser moet het op het Japanse hardcourt wederom stellen zonder kopvrouw Kiki Bertens. De nummer zeven van de wereld wil zich op haar eigen carrière concentreren. Ook Arantxa Rus, de mondiale nummer 128, heeft zich afgemeld.

Haarhuis heeft in Osaka wel de beschikking over Bibiane Schoofs (149e op de wereldranglijst), Richèl Hogenkamp (176), Lesley Kerkhove (187) en dubbelspecialiste Demi Schuurs (zevende op de dubbelranglijst).

Japan stelt daar Misaki Doi (104), Noa Hibino (112), Kurumi Nara (169), Eri Hozumi (31e op de dubbelranglijst) en Shuko Aoyama (44e op de dubbelranglijst) tegenover.

Naomi Osaka. (Foto: Pro Shots)

Laatste zege twee jaar geleden

Inzet van het play-offduel op het Utsubo Tennis Center is het behoud van een plek in Wereldgroep II. Bij verlies degraderen de tennissters, die in februari met 0-4 van Canada verloren, naar de Europees/Afrikaanse zone.

Drie jaar geleden was de situatie nog compleet anders. Oranje stond na een zege op Rusland in de halve finales van de Fed Cup, waarin Frankrijk net te sterk was (2-3). Onder aanvoering van Bertens steeg het team boven zichzelf uit.

De Wateringse heeft al enige tijd haar opwachting niet meer gemaakt en Nederland verloor zijn laatste drie Fed Cup-duels. De laatste zege dateert van april 2017 (3-2 tegen Slowakije).

Richèl Hogenkamp tijdens het duel met Canada. (Foto: ANP)

'Dit is een belangrijke wedstrijd voor ons'

De planning van de wedstrijd tegen Japan is ongunstig omdat de ontmoeting midden in het gravelseizoen valt. "Maar voor mij was meteen duidelijk dat ik deze wedstrijd wilde spelen en ik heb geen moment getwijfeld", zegt Hogenkamp.

"Ik was al op gravel bezig, dus moest wel even omschakelen. Maar gedurende het seizoen wisselen we wel vaker van ondergrond. Als we terug zijn uit Japan speel ik nog drie voorbereidingstoernooien op Roland Garros, dus dat is geen probleem."

De 27-jarige Hogenkamp voelt geen druk, maar wil wel voorkomen dat het team nóg verder afzakt. "Het is een belangrijke wedstrijd voor ons, want als we verliezen zijn we weer veroordeeld tot groepswedstrijden op neutraal terrein. En daar kom je moeilijk weg. Terwijl de uit- en thuiswedstrijden en een hele week naar een wedstrijd toeleven juist zo leuk zijn."

De ontmoeting tussen Japan en Nederland begint zaterdag om 4.00 uur Nederlandse tijd met de eerste singlepartij.